Война бессмертных. Скованный пеплом

Скованный пепломПролог

Он бежал, перепрыгивая скрытые снегом корни и стволы старых, как этот чертов мир, деревьев. Лишь одна цель сейчас была важна:
Держать дыхание… главное держать дыхание.
Смерть летела за ним. Он чувствовал её каждым волоском своего тела, каждым сосудом. Морозный воздух дико резал лёгкие, ветер тысячей иголок неистово пытался довести тело до безумной агонии. Хлопья снега оседали на бровях и, тая, затекали под маску. А смерть нашёптывала ему на ухо, как любовница.
Дыхание… главное… держать дыхание.
Деревья резко расступились, открывая вид на заледеневшее озеро. Он бы полюбовался видом, если бы его жизни не угрожала смертельная опасность. Точнее целых четыре смертельные опасности, которые не потеряют его след даже в такую бурю. «Не отступать» — так гласил один из его принципов. Но когда возникал выбор между принципами и выживанием, он выбирал второе.
Толстая подошва ботинок смягчила приземление на гладкую поверхность озера. Едва он добежал до его середины, как с двух сторон раздался треск, и из леса выбежали по две фигуры с каждой стороны.
Значит всё. Он закончит на этом озере, в этом лесу. Разложится и истлеет, а его останки развеет свежий зимний ветер. Он мог бы убить минимум троих нападавших, но тогда пришлось бы открыть им свой маленький тёмный секрет. Он не мог себе этого позволить. По крайней мере, не сегодня. Не на этом чертовом озере, не в этом лесу. Уж лучше умереть, сражаясь.
— Четверо вершителей ради меня одного? — с трудом разжал он посиневшие от холода губы. — Какая расточительность…

Глава 1.
«Всё с чего-то начинается»

Проклятье! Безвольные трусы! — Крайс добежал до конца коридора и в сердцах сплюнул на пол. – Кажется, дальше придётся добираться самому…
Тяжелая, поросшая мхом дверь оставалась последним препятствием на пути к заключительному залу. Наёмник выдохнул, и с трудом сдерживая волнение, надавил на дверь.
Яркий свет с наскока ударил в глаза. В зале кто-то уже был, и он явно не обрадовался появлению незваного гостя.
— Так-так… Кажется, к нам только что присоединился этот господин. Его видимо не предупредили, что лазить по руинам опасно для здоровья. — Незнакомец молниеносно совершил несколько магических пассов руками, и в Крайса ударил мощный луч энергии.

Кап… кап… — сознание с неохотой возвращалось к реальности
Кап… кап… — вода маленькими каплями падала на лицо и стекала, собирая пот и грязь, за шиворот.
— Да что ж такое! — наёмник открыл глаза и увидел большое мокрое пятно прямо над своей головой.
Поднявшись с кровати, он подошёл к окну с засаленными, буквально коричневыми от грязи занавесками, сквозь которые открывался вид на тесную улочку, которую последние два дня заливало дождём. Крайс хорошо помнил вчерашний день: очнулся около Большого тракта, доковылял до Саутлейка и зашёл в этот трактир, принадлежащий его другу. Внешне он был так же спокоен, как обычно, но внутри ему хотелось завыть от боли. Ощущения были предельные: всё тело ломило, в висках стучало так, словно сам Бог ремёсел Алшаар решил перенести туда свою кузницу, а о вопросах, мельтешащих в голове словно мухи, и говорить было нечего.
— Крайс, ты там жив еще? — донеслось из-за двери.
— Судя по всему да, но если я не промочу горло в честь встречи со своим старым другом, то обязательно помру, и даже не подумаю заплатить за проживание! — наёмник открыл дверь и чуть не потерял сознание от объятий Говарда
— Что случилось друг? Прихожу сегодня посмотреть как дела в «Хмельном торговце», а мне говорят, что у нас снял квартиру зомби!
— Небольшой инцидент на работе, — с неохотой ответил Крайс. — Знаешь, работа наёмником не особо полезна для здоровья…
— Не особо полезно для здоровья — сказать септенцу, что он молокосос. А с нынешней гильдией наёмников можно вполне неплохо жить. Вот если бы мне предложили внести поправки в эту реформу, я бы присмотрелся к проблеме снабжения и фина…
— Я конечно очень рад встрече, но дел у меня по горло. И почини в моей комнате крышу! — наёмник схватил плащ и, преодолев в два скачка лестницу, вышел на улицу.

Эх… а он ничуть не изменился, — думал наёмник, шагая по направлению к отделению гильдии. — Вот бы ещё не заблудиться в этих одинаковых сырых улочках…
Наконец он вышел на главную площадь и, стараясь не наступить в лужу, коих тут было множество, направился к небольшому деревянному зданию, больше похожему на обычный дом, нежели на представительство одной из самых влиятельных гильдий в Империи.
Толкнув дверь со знакомым до боли символом двух мечей и щита, Крайс очутился в уютном, хорошо освещённом холле.
— Привет, Вэйд. Будь добр, принеси мне документы о моём текущем задании.
— Надеюсь, ты не хочешь оформить отказ? – озабоченно спросил смотритель. — А то ты как-то неважно выглядишь…
— Нет, ты ведь знаешь, что я не отказываюсь от того, на что подписался, — усмехнулся наёмник. — Мне просто нужно уточнить кое-какие детали.
— Нет проблем, я мигом! — смотритель умчался в средний коридор, а через минуту вернулся с пакетом, на котором виднелась красная печать гильдии наёмников.
— Спасибо, Вэйд. Я могу их забрать с собой?
— Разумеется, но смотри не потеряй, хоть контракт и не особой важности, но у нас это не приветствуется… Да что я тебя учу, ты ведь и сам всё наизусть знаешь! — рассмеялся смотритель. — Пока, и осторожней там!
Крайс с некоторой грустью покинул тёплое и уютное помещение гильдии и вышел с мыслью, что неплохо было бы посмотреть контракт и перекусить…

Наёмник сидел и размышлял над прочитанным. Найти какую-нибудь безделушку для богатенького простофили было самым обычным делом. Но искать непонятный магический кристалл, когда в графе «Заказчик» стоит не менее непонятная клякса… Не к добру всё это, не к добру…
Неторопливый ход его мыслей прервал грубый толчок в спину
— Слышь, зелень, быстро освободил моё место!
— Эль допью и освобожу. Минутку постоять не обломитесь, — Крайс неторопливо повернулся и оглядел двух верзил не совсем доброжелательной наружности. У одного из них была борода, и, судя по всему, в их компании он был главнее.
— Кастет, похоже, эта недоросль не знает, кто тут главный. Давай-ка, ему это популярно объясним…
Наёмник знал, к чему всё шло. Рефлексы сработали как всегда безотказно: уклонившись от кривого и пьяного удара, Крайс схватил тяжеленную медную кружку и со всей силы опустил её на голову бородача, который моментально обмяк и скатился под стол. Затем он сделал рывок и нанёс Кастету два молниеносных удара в живот и кадык. Глядя на бессознательных противников, Крайс улыбнулся:
— Не на того… — наёмник не успел договорить. Комната резко поплыла, дикая боль прожгла затылок, и он понял, что падает. Собрав волю в кулак, Крайс успел ухватиться за массивный дубовый стол и отскочить в сторону. Только сейчас он увидел третьего бандита, подкравшегося к нему сзади. Тот стоял, ошарашенный тем, что его противник не только не потерял сознание от удара железом по голове и удержался на ногах, но и сохранил способность продолжать бой. Воспользовавшись замешательством противника, Крайс кинул в него первое, что попалось под руку, а это оказалась бутылка с каким-то пойлом, моментально разбившаяся на тучу маленьких осколков от удара об голову бандита. Теперь все трое лежали на полу и в глубине своих душ жалели, что не стали мирными земледельцами.
Наёмник открыл было рот, но вспомнив свою прошлую ошибку, огляделся, и лишь потом обронил с презрением: «сопляки» — и вышел через парадную дверь.

Роланд протискивался сквозь толпу зевак прямо к месту происшествия. Ему просто чертовски не хотелось снова работать на стражу, но выбора не было, и он вопросительно посмотрел на парня в соответствующей униформе:
— Что произошло?
— Трое «Бешеных кабанов» решили попробовать на прочность голову одного наёмника. – Вяло ответил стражник, небрежно сплюнув на землю.
— И из-за этого стоило меня вызывать?! Эх, ладно, паренёк-то хоть жив? — Роланд был явно расстроен тем, что его вызвали из-за такой ерунды
— Очень даже, а вот бандитам не особо хорошо от общения с ним, — усмехнулся сержант, выбрав свою пику в качестве опоры.
— Чтобы один безоружный отделал троих бандитов, конечно, случается нечасто, но я тут каким боком? — лицо Роланда по-прежнему выражало недовольство, но в голосе прозвучали нотки интереса
— Наверху хотят, чтобы ты нашёл этого парня для выяснения кое-каких тонкостей. И предугадывая твой вопрос «А с чего это мне делать?» говорю: приведёшь его к нам и получишь свободу.
— Привести паршивого наёмника в гарнизон городской стражи и навсегда забыть про ваши нудные приказы? Да за такую награду я вам хоть самого Императора притащу! — Роланд явно ободрился перспективой скорейшего освобождения от столь нелюбимой им стражи.

Дождь по-прежнему лил, как из ведра, хотя капли и несколько замедлили свой бег. Они падали на окно «Хмельного торговца» и стекали вниз, выписывая причудливые узоры на слегка неровном стекле, заляпанном грязью. Крайс сидел и думал о том, что всё довольно-таки двойственно. Вот взять хотя бы этот дождь: с одной стороны он может намочить голову или затопить подвал, с другой стороны он может выписывать такие вот дивные узоры…
— Ха-ха-ха! — раздалось у него за спиной. Наёмник обернулся и увидел Говарда, который стоял и улыбался во весь свой радушный рот.
— Ты не представляешь насколько ты смешной, когда вот так вот сидишь и задумчиво смотришь в окно с шишаком на голове!
— Я тоже очень рад тебя видеть, – устало ответил наёмник. — Ты что-то хотел?
— Ничего особенного друг, просто… — Говард вдруг резко посерьезнел — Просто до меня дошли слухи, что кое-кто устроил потасовку в одной из таверн, но ты ведь к этому отношения не имеешь?
— Ты что! — Крайс сделал удивлённые глаза — Ты ведь знаешь, я захожу поесть только в твоё заведение!
— А шишак на затылке? — Говард произнёс это с таким лицом, что главный имперский инквизитор почернел бы от зависти и ушёл на пенсию.
— Эмм… Это я дверью стукнулся. У тебя же, между прочим!
— Ладно, ладно, верю, — трактирщик несколько смягчил тон и вышел бормоча. — Дожили… друзья конкурентам бизнес развивают…

Крайс медленно спускался по старым осклизлым ступеням, поросшим мхом, и клял себя, что согласился принять помощь наемников-новичков из гильдии. Они шли так, словно были не на боевом задании, а на экскурсии, и были скорее обузой, чем помощью. Наёмник просто уповал на то, что осложнений не будет, но чутьё подсказывало ему, что надо быть настороже. И сейчас он, аккуратно продвигаясь по коридору, ощутил столь знакомый запах — запах смерти…
— Быстро, за мной! — прокричал Крайс и рванул вперёд, но никто не сдвинулся с места. – К оружию, скорее!
Чутьё никогда его не подводило, и сейчас, когда одна из стен отодвинулась вбок, наёмник выхватил меч и приготовился к бою. В зал хлынули бурые гоблины, отрезав Крайса от остальной группы. Коричневатые и вопящие, словно исчадия бездны, они косили молодых бойцов, неспособных оказать сопротивление столь многочисленной орде.
— Встаньте в строй! Давите их! — наёмник буквально надрывал глотку, но сквозь ор гоблинов ничего не было слышно. Он понял, что остальные вот-вот дадут слабину, и нужно отступать.
— За мной, в подземелье! — крикнул он и спрыгнул в люк на полу.
— Нет, мы уходим!
Крайс открыл глаза в своей комнате. Туманная завеса памяти, слегка похожая на кефир, поддалась. Он вспомнил, что ходил в руины крепости, немного южнее города. Наёмник сел на кровать, сон как рукой сняло. И лишь одна мысль будоражила его сознание — «Я должен туда вернуться».

Глава 2
«По следам прошлого»

Роланд своей обычной вальяжной походкой зашёл в здание гильдии наёмников и с нарочито потерянным выражением лица подошёл к Вэйду.
— Простите… эй, ау! — Роланд всеми способами пытался привлечь внимание задремавшего смотрителя.
— Не кричите так, я вас прекрасно слышу, – недовольно заворчал смотритель. — Что вам нужно?
— Понимаете, я приехал в город к своему старому другу, мы давно не виделись. Может, вы его знаете: среднего роста, на вид достаточно крепкий, русые волосы, маленький шрам на правой кисти.
— Знаете, не припоминаю, скорее всего, его нет в нашем го…
— Прошу прощения, — Роланд перебил собеседника – Возможно, это освежит вашу память? — с этими словами он положил на стол несколько монет.
— Ах да, вспомнил! Его зовут Крайс. Остановился он в «Хмельном торговце», — Вэйд с довольным видом взял монеты со стола и снова увлёкся своими делами.
— Благодарю, — Роланд вышел из здания и ухмыльнулся. — В этой чертовой гильдии все друг друга передушат за золото…
Надев капюшон, он свернул в переулок и неторопливо направился по направлению к «Хмельному торговцу», как вдруг заметил отделившегося от стены амбала, идущего прямо за ним. Роланд остановился, спокойно опустил руку на пояс и произнес, четко выговаривая слова:
— Слушай внимательно. Если хочешь жить — то стой на месте и быстро говори, что тебе нужно.
— У меня послание от местных банд: наёмник наш, даже не думай отвести его к страже, хуже будет, — амбал был явно доволен собой и ухмыльнулся.
— Минуточку. Ты угрожаешь мне? — Роланд искренне расхохотался. — И с чего бы мне вас слушать?
— Он унизил нас, это дело чести, ну а ты останешься с целыми костями. Возможно, мы даже отдадим тебе его труп, — бандит оскалился и сделал два шага в направлении Роланда.
— Чести?! Что такие как вы могут знать о чести? Я разберусь с этим наемником и точка.
— Я надеялся, что ты откажешься, — здоровяк снова оскалился и, достав меч, сделал еще два шага.
— А я ведь предупреждал, — Роланд ухватился рукой за кинжал — Хочешь жить…
Наёмник резко развернулся и молниеносно провёл кинжалом по горлу врага.
— …стой на месте.

— Значит, ты видел, как подходящий под описание человек выехал через южные ворота час назад? — Роланд вопросительно смотрел на стражника, который явно нервничал, от того что задавали вопросы ему, а не он.
— Ну да, а я, между прочим, всегда такой внимательным к проезжающим мимо моего поста людям! – пытался вывернуться служивый, решив, что его проверяют.
— Плевать я хотел на твоих проезжающих. Расскажи все, что заметил об этом парне. _ Роланда начинал раздражать этот прислужливый слизняк, но когда ему что-то было нужно, он умел держать себя в руках.
— Да ничего необычного не было. Наемник, как наемник.
— Уффф… — Роланд шумно выдохнул. — Так мы ничего с тобой не добьёмся. Начнём по порядку, опиши его снаряжение.
— Длинный меч, скорее всего из стали, но плохого сорта. Одет он в плащ и простенький доспех. Больше ничего особенного…
— Мне нужны все детали. Абсолютно все, — четко и громко сказал Роланд.
— Хорошо, хорошо, попытаюсь вспомнить. Хотя возможно вид монет освежит мою память? — стражник хитро посмотрел на Роланда.
— Не борзей, а говори по существу.
— Ладно, ладно… – слуга закона понял, что никаких денег не получит и сильно приуныл. — Поверх плаща у него был одет лёгкий доспех с символикой, похожей на гильдейскую, но там вместо щита была секира или что-то подобное…
— Надо же! — Роланд даже присвистнул — А наш наёмник то далеко не обыкновенный, нужно с ним быть осторожнее при встрече…

Крайс выехал через южные ворота и сейчас был около в двух верстах от города. Боль, бывшая первую ночь практически невыносимой, сейчас немного приутихла, и наёмник мог сконцентрироваться на настоящем. Наконец, свернув на одну из многочисленных ответвлений дороги, его взору предстал древний разрушенный форт, который в своё время даже не стали реконструировать. Крайса туда влекло не любопытство и даже не желание выяснить, что произошло, а скорее это было незнакомое ему чувство, идущее глубоко изнутри. Заехав во внутренний двор, наёмник слез с коня и зашел внутрь здания.
Пол был весь покрыт следами от подошв больших сапог, которые обычно носили наемники, до маленьких, явно не принадлежащих людям. Все следы вели к правой двери, и Крайс, недолго думая, отпер её.
Уже второй раз он спускался по этим старым, хрупким ступенькам. Его всё больше охватывало то странное чувство, появившееся на дороге. С каждой ступенькой оно ощущалось всё сильнее, проникая в каждый участок мозга, в каждый кусочек души…
Лестница кончилась, и наёмник оказался в длинном коридоре. Повсюду были следы боя, кое-где из стен торчали стрелы, пол был просто пропитан кровью, как и людей, так и гоблинов. Но тел не было, только память Крайса вырисовывала лица этих ребят, и где-то в глубине души он понял, что они все погибли. Наёмник прошел дальше по коридору и заглянул в зияющий на полу люк. Дна видно не было, но, то странное чувство непреодолимой силой тащило его вглубь, как в бездну, и он, поддавшись наваждению, спрыгнул.
Крайс с некоторой отчуждённостью потирал ушибленное при приземлении колено и пытался решить, в какую именно из дверей идти. Вдруг его словно переклинило, и чутье подсказало, что слева была та самая дверь. Её незатейливый образ глубоко врезался ему в память. Привстав, наёмник подошёл к двери и встал в нерешительности. Чувство, бывшее до этого момента непонятным и незнакомым, обрело свою истинную сущность. Оно стало колоссальной пустотой внутри него, и эта пустота, казалось, способна поглотить его и весь этот мир.
Собрав волю в кулак, он толкнул дверь и увидел лежащее прямо перед входом тело. Оно было немного обгоревшее, но в целом неплохо сохранилось. Из кармана мертвеца торчал продолговатый кристалл, который излучал слабое свечение. Наёмник, недолго думая, переложил кристалл к себе в карман.
— Интересно, кто же это у нас тут, — Крайс взял за руку, повернул тело и увидел то, что никак не вязалось с его представлениями о мире.
На полу мертвее мёртвого лежало его собственное тело…

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *