Тайна Камелота. Книга первая. В поисках Велиаса

Глава 11. По пенным рекам прошлого

Раз за разом, топорище Крага пролетало в нескольких сантиметрах от Хельсинга, успевающего в последний момент увернуться от очередного выпада. Уходя от ударов и не желая обнажать клинки, ему лишь оставалось любоваться своим отражением в, начищенном до блеска лезвии топора варвара.

— Так и будешь строить из себя героя? Дай волю оружию! – в очередной раз неудачно замахнувшись, съязвил Краг. Последний его удар пришелся на деревянный столб, с треском и грохотом рухнувший на песок. – О, ну неужели! – радостно воскликнул он, едва заметив клинок в руках Вана.

— Рано радуешься, варвар, — недовольно заворчал Хельсинг и, замахнувшись, помчался на врага.

Хмыкнув и легко защищаясь от жалких ударов Горычева, Краг стал постепенно отходить назад. Раз за разом, высекая искры, клинки Вана встречались с сопротивлением в виде топора варвара, которому, казалось, совсем безразличны его выпады.

Наконец, поймав момент, Краг увел удар обоими клинками сверху и с силой заехал плоской частью топорища в плечо оппонента. Выронив мечи, Ван пролетел через пол арены и влетел в очередной столб, прогнув его собственной спиной.

— Ну что? Продолжим? – дождавшись, пока Ван попытается подняться на ноги, усмехнулся Краг.

— Ублюдок, — сплюнув скопившуюся во рту кровь и утерев подбородок, чуть слышно проговорил Хельсинг.

— Ты это про себя, да? – недовольно покосившись на оппонента, Краг с силой вогнал топор в песок. – Что ж, пожалуй, пора с этим заканчивать. Да и надоел ты мне уже, — хрустнув шеей, варвар поднял правую руку, направив ее ладонью в сторону Хельсинга.

Неожиданно, Вана обдал сильный порыв ветра, пронесшийся до него от Крага. На мгновение, глаза варвара загорелись ярким, темно-синим пламенем. Едва глаза погасли, ветер утих. Даже трибуны замолчали, словно боясь, что гнев их вождя переметнется на них.

Недоумевая, Хельсинг огляделся по сторонам. По всему периметру, в его сторону метили тысячи тонких, блестящих на солнце ледяных игл. Постепенно формируясь из воздуха, они пополняли собственные ряды все новыми и новыми иголками.

Сообразив, что смерть достаточно близко подобралась к нему, Ван нашел взглядом клинки. Вздохнув полной грудью и понимая, что другой возможности нет, он помчался в сторону Крага.

Схватив по пути клинки, и пытаясь обогнать приближающиеся со спины иглы, Ван старался быстрее добежать до своей цели. Замахнувшись в нескольких метрах от Крага, он нанес сильный удар в поднятый вверх топор. Отпустив рукояти впившихся в древко клинков, Горычев с силой ударил кулаком Крага в грудь.

Иглы, потерявшие контроль со стороны хозяина, замедлились, но все еще двигались в направлении Вана. Заметив это, Горычев сделал варвару подсечку. Не теряя больше ни секунды выигранного времени, он запрыгнул на упавшего Крага, нанося кулаками бесчисленные удары по лицу.

Наконец, не выдержав порыва со стороны Вана, варвар потерял сознание. Через доли секунды, иглы долетели до Хельсинга, разлетевшись в нескольких сантиметрах до тела, обдав его водой. Потеряв сознание, Краг потерял и контроль над собственными иглами, отчего те просто растаяли и более не представляли никакой угрозы.

— Ох… — попытавшись подняться, но ощутив у себя на горле что-то острое, потянул Краг.

— Очнулся, наконец? – усмехнулся Ван, держа маленький, карманный кинжал в области кадыка оппонента. – Сильно же я тебя потрепал. Все ваши уже разошлись давно.

— Ясно… — откинувшись назад, грустно улыбнулся варвар. Теперь его взгляд был прикован к плывущим по небу облакам. Без каких-либо забот, без проблем, без кровопролитных боев и осад. Словно двигаясь к неведомой цели, они неторопливо, но уверенно продвигались навстречу бесконечности. Только сейчас ему удалось понять, почему Горычев любовался ими перед боем. Теперь и ему хотелось стать облаком, лишь бы не быть здесь сейчас. – Что ж, ты одержал честную победу. Я принимаю смерть от твоей руки.

— Видимо, я тебя потрепал сильнее, чем думал, — убрав кинжал в ножны, виновато хмыкнул Горычев.

— У нас такой порядок. В наших традициях мужчина должен принять смерть тогда, когда его еще можно назвать таковым. Ты одержал доблестную победу над более умелым, выдержанным и сильным бойцом. И я сочту за честь умереть от твоей стали, — нахмурив брови, Краг чуть наклонил голову. Теперь ему открылся вид на упоительные старания Вана освободить свой клинок из плена его топора. – Мы не люди. Мы не цепляемся за жизнь, как вы. Старый орк – всего лишь старый орк, но уже не мужчина.

— Мог бы уже и догадаться, что меня не особо волнуют ваши правила, — второй клинок оказался вбит внутрь сильнее, чем первый. Даже придерживая топор ногой, и пытаясь вытянуть клинок двумя руками, успех казался недостижимым. – От оборотня избавился, от эльфов сбежал. Теперь мне что, тебя убить? Ты даже не похож на орка-то.

Лениво усмехнувшись, Краг приподнял правую руку, направив ее в сторону топора. Несколько ледяных игл, чуть не задев ногу Горычева, влетели в клинок, выбив его из плена.

— Спасибо, — спешно спрятав второй меч в ножны, кивнул Ван Крагу. Подняв тяжелый топор, он подошел обратно к варвару. – Держи. Твоим людям нужен правитель. Такой, как ты. Я не приму твою смерть.

Слегка поколебавшись, Краг все же поднялся и взял свой топор. Грустно взглянув на свое, слегка потрепанное ударами Вана, лицо, он недовольно сплюнул и спрятал оружие за спину. На мгновение призадумавшись, он резко протянул Горычеву, изрезанную шрамами, руку.

Кивнув, Хельсинг спешно пожал ее. В тишине, они оба покинули арену.

— Слушай, а как ты это сделал? – уже бредя по сумеречным улицам крепости, и мирно обсуждая подробности прошедшего поединка, неожиданно спросил Ван.

— Что именно? Ледяные иглы? – дождавшись кивка, Краг рассмеялся и с силой хлопнул Горычева по плечу. – Будем считать, что это мой маленький секрет. Не хотелось бы рассказывать об этом человеку со стороны. Даже тебе.

— Хорошо, не вдаюсь в подробности, — потерев пострадавшее плечо, заворчал Ван. – Может, хоть объяснишь тогда, почему ты не зеленый?

— Интересный вопрос. Хотя, мог бы и сам уже догадаться, что я родом не отсюда, — невольно усмехнувшись, Краг толкнул дверь таверны, пропуская Вана вперед.

— Неужели? – пройдя под рукой у варвара, с интересом спросил Горычев.

— Да. Мой дом Камелот. Э, Хрекшер, две кружки гоблинского крепкого, мне и моему гостю! – прорычал Краг, едва переступив через порог. Кивнув, на удивление стройный орк в темных рясах и с потрепанной книжкой на поясе у стойки, тут же умчался вглубь помещения. Скорее всего, «гоблинское крепкое» хранилось отдельно в погребе, специально для подобных случаев и подальше от любопытных глаз.

Проводив его взглядом, Краг довольно уселся на свободную скамейку с бортом для спины у окна. Подождав, пока Ван сядет напротив, он самодовольно взглянул на собеседника и вытащил из-за пазухи его, честно украденную, карту.

— Что? Как? Почему она у тебя? – пробежавшись руками по карманам, удивленно протараторил Ван.

— В бою нужно быть более внимательным. Я успел ее вытащить вместе с записками, когда ты набросился на меня, — вытаскивая послания Велиаса и пробегая по ним глазами, не скрывал своего самодовольства Краг. – Вот, держи.

— Спасибо, наверное, — забрав у варвара свои ценные бумажки, и поспешно спрятав их от греха подальше в карман, недовольно заворчал Ван.

— Ты еще обидься. Сегодня тебе удалось одержать великую победу и сохранить жизнь своему оппоненту. Не думаю, что столь маленькое преступление с моей стороны способно пошатнуть твою эйфорию, — на мгновение, Краг прервался на Хрекшера, принесшего две крупные бадьи с пенным пивом. Поблагодарив хозяина таверны за быстрое исполнение, он дождался, пока тот вернется за стойку. – Что ж. Насколько мне удалось понять, тебя всюду направляет Велиас, верно?

— Можно так сказать, наверное, — отпив немного из кружки и погрузившись в воспоминания о феерическом визите к длинноухим, усмехнулся Ван.

— Хорошо. Кто он тебе? Вы носите одну фамилию, и между вами чувствуется сильная связь. Не думаю, что это просто совпадение, — довольный своей догадкой, Краг махом проглотил большую часть пенного содержимого, с интересом посмотрев на Вана.

— Горычев – не моя фамилия. Я Хельсинг. А с Велиасом мы просто старые друзья, — решив не раскрывать лишнюю информацию, предпочел снова солгать Ван. – Мы знакомы еще с детства. А фамилия помогает мне в его поисках, не более чем.

— Вот как чувствовал, что ты не его родственник! – радостно воскликнул Краг. – Не пойми неправильно, конечно. Ты сильный боец, но тебе далеко до него. Как и мне, в принципе, — закончив мысль, варвар окликнул Хрекшера, потребовав еще пива. – Сейчас Велиас направился в Самаркеган. Если хочешь его перехватить, то лучшего момента не придумаешь. Мало кто задерживается в том городе меньше, чем на неделю. На моей карте место отмечено, можешь не переживать по этому поводу.

— Спасибо, — решив поверить на слово Крагу, Ван не стал вытаскивать карту, а предпочел отпить еще немного из кружки. – Думаю, у меня есть еще немного времени. Может, поведаешь мне свою историю? Как так вышло, что выходец из Камелота руководит племенем… ну, скажем, другой расы?

— Ха, так и знал, что ты это спросишь! – громко рассмеялся варвар, осушив добрую половину принесенного сосуда. – Хорошо. Так или иначе, я в долгу перед тобой за сохраненную жизнь. С чего начать?

— Ох, даже не знаю. С самого начала, наверное?

— Хм… ты ведь знаешь о «великой войне»? Верно? – с интересом поинтересовался варвар.

— Да, разумеется, — улыбнувшись, предпочел сократить рассказ Ван.

— Ого! Не каждый день встретишь гостя в Империи, кто знал бы ее историю, — удивился Краг, но получив благодарный кивок, поспешил продолжить. – Видишь ли, после столкновения Империи с проблемой оборотней, ПЛОК получил абсолютную власть. Они могли убивать любого, кто выглядел хоть как-то враждебно настроенным. И мой отец стал жертвой этой группировки. Ну, ПЛОК – это своеобразное подразделение по ликвидации любой опасности, грозящей Камелоту, — поймав недоумевающий взгляд Вана, поспешил расшифровать необычную аббревиатуру для него Краг. – Узнав, что за его голову уже успели назначить пригоршню имперских, отец бросился в бега. Бросив нас с матерью, он отправился в Самаркеган. Обещал, что вернется, как только все уладится. Что сейчас у него просто нет другого выбора. Буквально через несколько дней, к нам наведались и сами ПЛОКовцы. Укрывшись в погребе, я лишь отрывками слышал их разговор. ПЛОК требовал информацию от моей матери. Ничего не добившись от нее, они обнажили оружие. Бой продлился недолго. Когда дело касалось ПЛОКа, все вопросы решались быстро. Даже сейчас, против многих из них я не хотел бы выступить в открытом бою. И я остался один. Дом перешел во владение Империи, а значит, оставаться в нем я более не мог. В противном случае, со мной бы поступили также. Без крова, еды, поддержки. Я оказался на улице. Один.

Краг замолчал. То ли на него так влиял алкоголь, то ли ему просто было болезненно вспоминать детство. Понять было трудно.

Попытавшись хоть как-то скрасить для себя рассказ, он наигранно оскалился и допил остатки пива. Благородно чмокнув, он вновь окликнул Хрекшера. Даже не успев получить очередной заказ, орк умчался в погреб, чем варвар явно был доволен.

— Тогда мне было всего восемь. Прошел день, два. На четвертый день уже начали появляться мысли о том, что мне следовало вылезти из укрытия. Умереть там, вместе с матерью. Вся эта ситуация не давала мне покоя, но ничего поделать я не мог. Самостоятельно направится на поиски отца в Самаркеган – легкий способ покончить жизнь самоубийством. Сдаться имперцам и стать тренировочной мишенью тоже не радовало. Попробовать вступить в легион – как-то не хотелось. И я просто сел на дороге недалеко от ворот города. Бороться с системой, которую тщательно наладил Александр, уже не было никакого желания. Я стал ждать своего конца, — поблагодарив Хрекшера, поставившего очередную пару кружек на стол, Краг продолжил. – Но одной ночью все изменилось. Меня подобрал Шайтан, орк из самого Катрадэша, занимавший достойное место в ПЛОКе. Несмотря на свое высокое положение, отвести меня в город было бы слишком опасно. И мы ушли в лес. Он накормил меня, напоил, отогрел у костра. Тогда я поведал ему свою историю. Внимательно выслушав, он лишь сказал, что ничуть не удивлен. В ПЛОКе давно ходили слухи о том, что было бы неплохо устранить любого, кто не состоит у них на службе и способен при этом держать оружие. Особенно в свете новой угрозы. Не желая мириться с насаждением добра и узурпацией имперских земель справедливостью, беглые преступники основали свое собственное братство под началом лорда Куцу. На тропу войны с Империей вышел Горизонт, — Краг вновь замолчал. Его взгляд был прикован к пенке на верхушке святого напитка варварского племени. Она словно напоминала ему о холоде и одиночестве, что пришлось ему пережить в детстве. Практически допив до дна и подождав, пока Ван тоже притронется к своей кружке, варвар продолжил свой рассказ. – Для Шайтана я стал чем-то вроде знака свыше. Что пора что-то менять. И мы ушли в леса. Там нам и удалось встретить их, зеленых собратьев Шайтана. Они были дикарями. У них не просто не было каких-то наук, культуры, искусства и прочих признаков цивилизации. Они даже не умели толком разговаривать. Их общение происходило, в основном, за счет рычания и взаимных увечий. Как ни странно, с ними Шайтан очень быстро нашел общий язык. Он дал им то, чего им так не хватало. Святой напиток богов, греющий душу и сердце, спасающий от одиночества и снимающий с любого ответственность за все тяготы нашего мира. Он принес им имперское пиво.

— Пиво? – усмехнулся Ван, но тут же прильнул губами к кружке в надежде, что злобный взгляд Крага – лишь случайность.

— Да. Оно стало чем-то вроде награды за каждое их достижение. Им удалось крайне быстро освоить речь, грамоту, искусство боя. У них зародилась своя культура, обычаи. Шайтан стал для них чем-то вроде мессии. В честь его даже назвали эту твердыню Тай-Шаном. Это был настоящий триумф интеллекта над безмозглыми существами, — закончив очередную кружку и чувствуя, что хмель начал захватывать его разум, Краг облокотился на стол, подперев рукой голову. – Собственно, тогда он и захотел ввести иерархию. Это сильно упростило бы процесс руководства, да и дало бы оркам новый толчок в их бесконечно быстром развитии. Когда разделение власти в крепости было окончено, подошел вопрос о советнике. По мнению орков, я был слишком молод, там и сам Шайтан не хотел обременять меня тяготами политической жизни в мои пятнадцать лет. Из всех орков был выбран сильнейший на то время боец, Драал. Под его руководством начались вылазки на эльфийскую крепость Мивуд, до этого считавшуюся орками проклятым клочком земли. Из одного из своих походов, они привели девушку. Молодую, энергичную, упорно пытавшуюся отбиваться от странных, зеленых созданий, тащащих ее неизвестно куда. Ее звали Кэйт. В свои семнадцать, она обращалась с луком так, как имперские легионеры за всю жизнь не способны научиться. Решив сохранить ей жизнь, Шайтан принудил ее заниматься со мной стрельбой из лука. Наверное, не стоит говорить, что вскоре у нас закрутился роман. Возможно, она просто хотела использовать меня. А может, между нами и правда что-то было. В любом случае, сейчас судить уже слишком поздно, — заметив, что Хрекшер принес очередную бадью, уже не дожидаясь приказа, Краг нехотя, но кивнул в знак благодарности. Отпив немного и проведя рукой по лицу, пытаясь прогнать сонливость, он продолжил. – Началась вторая «великая война». Много доблестных воинов отдали свою жизнь, сражаясь за мир. Сам же Тай-Шан понес большие потери. Не смотря на то, что руководил войском Драал, неудачу твердыни списали именно на Шайтана. Да и сам Драал умудрился сбежать с небольшим отрядом в разгар сражений, и искать его для придания орочьему суду в Катрадэше было слишком затруднительно. И тогда я сделал очередной глупый поступок, о котором до сих пор жалею. Дабы спасти его от гнева его собственных людей, я вызвал Шайтана на бой за власть над Тай-Шаном.

Оглядевшись по сторонам и убедившись, что никто не подслушивает, Краг еще немного отпил из кружки. По всей видимости, его рассказ подошел к очередному трудному моменту.

— Во время боя я нанес ему множество увечий. В ответ, Шайтан лишь раз за разом царапал меня и бил тыльной стороной кастетов. Тогда я не понимал, почему он это делает. Считал, что он лишь пытается меня унизить перед зрителями. Лишь спустя годы я понял, что он всего лишь не хотел случайно навредить мне. Убить меня… но тогда я был слишком ослеплен жаждой победы. Крик толпы будоражил кровь. Я хотел показать все, на что способен. Когда бой подходил к концу, я впервые воспользовался ледяными иглами. В тайне от орочьего сообщества и от своего наставника я изучал искусство, которое показал мне в детстве отец. Как бы то ни было, это поставило точку на сражении. Израненного и практически бездыханного, Шайтана унесли его единомышленники. Вместе с ним, они покинули Тай-Шан навсегда. Тогда-то я и сел на трон этой твердыни, — взяв небольшую паузу, Краг осушил кружку и с силой поставил ее на стол, чуть не проломив его. – Кэйт стала моей супругой. Но вскоре, ее стала пугать моя жажда власти и методы руководства. Сотни наложниц, бесконечные сражения, убийства за убийствами. Ее светлой, эльфийской натуре было трудно понять меня. И она сбежала. Просто сбежала! Я долго пытался ее вернуть, пытался! Но…

Не закончив мысль, Краг неожиданно завалился на стол. Вскоре, по трактиру пронесся благородный храп вождя Тай-Шана. Алкоголь, наконец, взял свое. Варвар мирно уснул.

— Шесть кружек? Стареет, — съязвил Хрекшер, подойдя к столу. – Будешь ждать, пока он проснется, или ему передать что-нибудь?

— Наверное, все же поеду. Передай ему мою благодарность за рассказ, — допив остатки в своей кружке, попросил Ван и встал из-за стола. – Если повезет, то переговорю с Кэйт. Быть может, еще не все у них потеряно.

— Смотри сам. Не думаю, что Краг оценит, — забрав посуду, усмехнулся Хрекшер. – Смелый ты. В такое-то время, в пьяном виде и в лес. Эх…

Хмыкнув и помотав головой, пытаясь прогнать сонливость, Ван сверился с картой и спешно покинул заведение. Теперь основной, трудновыполнимой задачей был поиск выхода из Тай-Шана. Перед глазами все плыло, а в темноте это лишь добавляло охапку трудностей.

Блуждая по городу и периодически встречаясь с тем или иным, никому не нужным, уличным украшением твердыни, ему все же удалось найти выход из города. На его удивление, другой орк, сменивший Иштара, без каких-либо лишних вопросов отвязал Зезету и помог Вану забраться наверх. Видимо, его предупредили о возможном побеге. Либо, после боя на арене, орку не особо хотелось перечить странному гостю.

Попытавшись, было, что-то сказать на прощание, Хельсинг смирился с заплетающимся языком и просто благодарно кивнул стражнику, дождавшись, когда тот отворит ворота. С силой ударив Зезету под ребра, от чего та встала на дыбы и пулей помчалась по ночным, лесным дорогам, Ван вскоре исчез из поля зрения орка.

Глава 12. Не верь никому

Путь до Камелота оказался на удивление простым, быстрым и обошелся без неприятных ситуаций. Единственное, что слегка выбило Вана из колеи – Макуро, на протяжении получаса отчитывающий его за вождение в пьяном виде.

Ворочаясь под одеялом в знакомой ему комнате в трактире, пытаясь скрыться под ним и наоборот, сбрасывая время от времени, Ван не выдержал и открыл глаза. Как оказалось, возмутителем беспокойства был ворон, вспорхнувший с одеяла на подоконник, едва Хельсинг заметил его. Судя по небольшим ссадинам на руках и груди, он отчаянно пытался разбудить Вана когтями. Видимо, в надежде поскорее передать записку, привязанной к его лапке.

Недовольно вздохнув и выползши из своей теплой берлоги, сев на краю кровати, он вдруг заметил, что его одежда опять аккуратно сложена на стуле.

Попытавшись вспомнить подробности ночных приключений, Ван почувствовал сильную боль с правой стороны лба. Аккуратно дотронувшись ладонью и ощутив некое инородное тело в виде шишки, он вспомнил, как Анита, увидев его пьяным и грязным после боя с Крагом, разбила об его лоб чашку. Дальше воспоминания обрывались. Видимо, после сильного удара их просто не было.

— Да, сейчас, сейчас, — попытался успокоить Ван ворона, оглушительно каркнувшего с подоконника в попытках напомнить о своем существовании. Отвязав от его лапки записку и погладив на прощание за хорошую работу, Хельсинг уселся обратно на кровать. – «Приветствую! У меня появились кое-какие дела неподалеку от Самаркегана, поэтому мне нужна твоя помощь. Сможешь меня подменить, пока я занят буду? Если все прошло так, как я думал, то Краг должен был передать тебе карту. Не сомневаюсь, что она уже у тебя. Когда все будет сделано – сразу же пересечемся, хорошо? И да, на твоем месте я бы нашел пару человек для сопровождения. Путь предстоит неблизкий, но думаю, ты должен легко с ним справиться. Боевой удачи тебе! Твой «друг», Велиас».

Почесав затылок, Ван скомкал бумажку. Несомненно, другом себя Велиас в записке назвал исключительно из-за разговора Хельсинга с Крагом. Но как он узнал? Не мог же он все это время находиться в Тай-Шане, пока он с варваром мило беседовал о прошлом Камелота. Или он посетил таверну уже позже? Но почему тогда они не пересеклись?

Отбросив вопросы и решив, что успеет все это спросить при встрече, Ван встал с кровати, лениво потянувшись. Быстро нацепив на себя одежду, без сомнения аккуратно сложенную именно Анитой, он несколько раз недовольно одернулся. Шишка на его лбу не скупилась напоминать о себе при каждом прикосновении.

С горем пополам, одевание было успешно завершено. Обдав лицо холодной водой, и быстро срезав небольшую щетину своим кинжалом, который, по большому счету, с этой целью он и носил с собой, Ван покинул комнату, направившись вниз по лестнице.

К счастью, Аниты не было на месте. Хоть сейчас ее помощь была бы просто неоценимой, ее присутствие могло бы привести к череде болезненных воспоминаний и подколок. Вместо нее, за столиком выпивало два человека в серых, блестящих доспехах. Один со светлыми волосами, другой с темными. Лицами они были похожи на братьев, даже при сильных различиях. Пожалуй, самой сильной чертой их различия было оружие. С одной стороны на стол было облокочено два клинка, с другой – двуручный палаш. Вдохнув полной грудью, Ван нагло подошел к ним и с силой положил карту на стол.

— Мужики, заработать не хотите? – не дав возможности переполошившимся рыцарям начать ругаться, тут же спросил Ван. После вчерашних разговоров с Крагом, он прекрасно понимал, что лучше не показывать слабость и мягкость в этих местах. Да и долго подходить к разговору ему тоже не хотелось – слишком уж долго и нудно это было.

— Ха! Спрашиваешь? Слышал, Вергилий? У нас есть возможность получить пару имперских! – радостно прикрикнул темноволосый рыцарь. Вергилий же, от радостных криков собрата по оружию усмехнулся, подавившись пивом.

— Не вижу ничего смешного. Мне нужны сопровождающие до Самаркегана, — недовольно покосившись на усмехнувшегося рыцаря, отрезал Ван.

В воздухе повисла тишина. Словно обрабатывая полученную информацию, рыцари молча смотрели на Хельсинга. Казалось, будто они без слов пытаются отговорить озадаченного Вана от подобной затеи. Вергилий же и вовсе оторвался от пива, чуть не пролив его на пол.

— Ты уверен, что правильно произнес название города? – наконец, выдавил из себя брюнет, нарушив тишину.

— Да, уверен, — слегка недоумевая, отчего Самаркеган вызывает в рыцарях такое обильное беспокойство, гордо заявил Хельсинг. Переглянувшись со своим светловолосым другом, темный вновь посмотрел на Вана.

— Хорошо, мы поможем, — отодвинув в сторону кружку, и мысленно повесив себя за соглашение на безумное предложение незнакомца, пообещал темноволосый рыцарь. – Как собираешься добираться? Через пустыню или по берегу?

— Пустыня – это эта? – показав пальцем в пустой участок с треть материка, спросил Ван. Посреди пустого участка находился и сам Самаркеган. Получив одобрительный кивок, он сложил карту и засунул ее обратно во внутренний карман плаща. – Тогда да, через пустыню.

— И когда планируешь отправляться? – вновь переглянувшись с напарником, спросил брюнет. – Нам бы за вещами сходить, да и с родными проститься было бы неплохо.

— Ну, через полчаса, может час, — слегка смутившись от заявления собеседника о прощании с родными, неуверенно ответил Ван.

— Чудно. Тогда… — встав из-за стола и убрав палаш в ножны, начал темный. – Около конюшни через полчаса. До встречи.

Проводив взглядом рыцарей и слегка успокоившись, Ван уселся на освободившееся место. Оглядевшись по сторонам в поисках хоть еще какой-то помощи, и убедив себя, что ему достался самый лучший вариант в виде двух бравых рыцарей, Хельсинг вскоре начал скучать и, наконец, засопел, облокотившись о стол.

Едва успело пройти полчаса, как его начало будить нечто, методично толкая в плечо. Как оказалось, рыцари уже давно вернулись и ждали, когда проснется их бравый работодатель.

— Вроде, мы договаривались пересечься около конюшни, — заворчал темноволосый, едва Ван открыл глаза. – Мы-то уже успели подумать, что ты нас обмануть решил.

— А? Да, извини, уснул, — встав из-за стола и лениво потянувшись, Ван прошел между рыцарями в сторону выхода. – Чего стоим? Идем!

— Сам опоздал, так еще и командует теперь, — заворчал темный, направившись следом. Слегка помявшись, за ним пошел опомнившийся Вергилий.

Как оказалось, рыцари оставили своих коней у входа. Постояв на месте, вспоминая, где именно находится стойло, Хельсинг предложил рыцарям пока перепроверить, все ли они взяли с собой. Получив одобрение, Ван направился в сторону, наконец обнаруженного, стойла.

С радостью заметив еще на входе Зезету, и с ходу запрыгнув на нее, он спешно выскакал на улицу, поблагодарив конюха за работу. Добравшись до напарников и поругавшись, что они еще не расселись по коням, Ван щелкнул поводьями, умчавшись в правильном, если верить карте, направлении. Не теряя времени, рыцари быстро закрыли сюртуки с вещами и поспешили следом.

Пожелав Макуро доброго утра, Ван огляделся по сторонам. Дорога вела одна, вверх в лес. К сожалению, орки не догадались нанести дороги на свою карту, и теперь придется руководствоваться указателями. Сверившись на всякий случай с картой, и дождавшись, пока рыцари догонят его, Хельсинг сложил ее и убрал обратно во внутренний карман плаща. Попрощавшись со стражником, три бравых путешественника ускакали в лес.

С момента, как они покинули город, прошло уже несколько часов, когда на горизонте начали вырисовываться очертания песчаных барханов. По пути, дабы хоть как-то занять себя и потянуть время, Ван предложил своим спутникам рассказать о себе.

Темноволосого рыцаря звали Луксор. Вместе со светлым Вергилием они познакомились несколько лет назад, в имперском легионе. Через полгода службы, они покинули легион, перейдя в стан так называемых «вольных рабочих». Грубо говоря, стали работать на того, кто больше платит. На протяжении долгого времени Александр не одобрял подобную систему, но наличие наемников на территории Камелота оказалось крайне удобным. Не нужно кидать в бой своих людей, когда можно просто купить человека, способного сложить свою жизнь за обещанную горстку имперских.

Наконец, Ван, вырвавшись вперед, выскакал на небольшую поляну. Отсюда уже было видно, как трава и густой лес плавно редеет и переходит в песчаную, безжизненную пустыню. А сильный ветер, несущий песчинки и странное тепло в их направлении, лишь убавлял желание продвигаться дальше.

— Заночуем здесь, — убедившись, что Луксор с Вергилием успешно остановились позади, развернул лошадь Ван. – Продолжим утром. Не думаю, что это хорошая идея отправиться путешествовать по пустыне на ночь глядя.

— Так точно! – быстро согласился Луксор, неожиданно смутившись и отскакав в сторону, к деревьям. – Эй, все сюда! – слегка зависнув у дерева, вдруг крикнул он.

Как оказалось, не случайно. Прямо под деревом лежал небольшой, деревянный щит и окровавленное кайло, инкрустированное драгоценными камнями и дорогим металлом.

Спрыгнув с коня, Луксор подошел ближе. Убрав щит, он нашел то, по всей видимости, что искал. Прямо под щитом оказалась небольшая горстка серы. Проехавшись по ней пальцем и растерев, он вытащил из сюртука небольшую колбочку. Набрав в нее как можно больше серы, он плотно закупорил ее деревянной пробкой.

— Гномы. Здесь убили одного. Но, возможно, он не единственный, — поймав на себе озадаченный взгляд Вана, объяснил Луксор. – Умирая, они оставляют от себя небольшую горстку серы. Во многом, чтобы врагу и диким животным не достались их останки, гномы, умирая, сжигают себя. Страшные существа, хоть и жутко полезные. Я собираю их останки, как трофеи. Да и не только гномов, если уж на то пошло. Целая коллекция уже в сумке! Из разных племен, разных возрастов, разных рас! Как-нибудь покажу, если время будет, — гордо заявил Луксор, оттягивая край сумки и открывая вид на несколько десятков колбочек с разноцветным прахом.

— Надоел уже со своими гномами, — недовольно заворчал Вергилий, успев привязать своего коня, пока его напарник гордо хвастался колбочками. – Вы как хотите, а я за хворостом.

— Я тогда, пожалуй, поищу что-нибудь поесть. Дорога предстоит долгая, а в пустыне особо не поохотишься, — проводив взглядом Вергилия, лениво потянул Луксор. – Если не трудно, поставишь палатку? Она у меня среди вещей где-то должна быть, — усмехнулся он, вытащив из недр очередного тюка, привязанного к боку бедной лошади, охотничий лук и стрелы.

— Попробую, — взяв за уздцы коня Луксора, нехотя пообещал Ван. Привязав коней и успокоив Зезету, он принялся за поиски загадочного тюка с палаткой.

Оказалось, что найти его было достаточно легко. Он был самым большим и находился на удобном, видном месте. Оглядевшись по сторонам и заметив для себя, что напарники еще не вернулись, Ван тяжело вздохнул и оттащил содержимое сюртука к деревьям неподалеку от лошадей.

Изловчившись и умудрившись поставить все, как нужно, Ван с радостью заметил, что Луксор с Вергилием уже приближаются к лагерю. Быстро разведя костер, и мирно поужинав, команда завалилась спать. После долгого дня в дороге, сон напал быстро. К тому же отъезжать предстояло рано утром, дабы как можно дальше продвинуться за день по пустыне, и здоровый сон стал бы прекрасным подспорьем в предстоящем пути.

Первым на утро проснулся Вергилий. Кинув взгляд на спящих товарищей, он зевнул и вышел на улицу. Погода стояла на удивление хорошая. Трава вокруг палатки была покрыта утренней росой, а из-за горизонта уже лениво выкатывалось солнце.

Потянувшись, он все же решил пока не будить команду и направился в сторону лошадей. Убедившись, что все на месте, он направился в лес, дабы провести время с пользой и найти что-нибудь на завтрак.

Проснувшись, и увидев, что Вергилия нет на месте, Ван выскочил наружу. С облегчением заметив, что его лошадь на месте, а от вчерашнего костра остались лишь тлеющие угольки, Хельсинг решил пока изучить местность. Сверяясь с картой и высматривая оптимальный путь для продвижения, он заодно собирал хворост, что попадался на пути.

Наконец, ближе к одиннадцати, из царства Морфея вернулся и Луксор. Медленно и нехотя встав, он оделся и вышел из палатки. У костра уже сидели, мирно беседуя, Ван и Вергилий, а на огне перед ними жарилась куропатка.

— С добрым утром, — виновато поприветствовал своих товарищей Луксор и зевнул.

Одобрительно махнув в его сторону рукой, Ван пригласил его сесть. Дважды повторять не пришлось.

Поев, Ван с Вергилием решили потренироваться на мечах, пока Луксор самоотверженно собирал вещи. Встав последним и не получив нагоняя от напарника и Хельсинга, сейчас это было лучшим, чем он мог бы заняться на благо команды.

— Значит, вот тут… — показав пальцем на карте на разрыв посреди горной цепи, попытался объяснить тактику дальнейшего продвижения Ван. – Можно сократить. Я думаю, что лучше всего будет проехать именно там.

Одобрительно кивнув, Вергилий и Луксор поскакали вслед за Ваном. Тропа, которую он выбрал, проходила через «Ущелье дракона». Благодаря Вергилию, удалось выяснить, что свое название оно получило из-за необычного камня на входе. Судя по его рассказам, каменный проход в ущелье сильно напоминал широко открытую пасть дракона. На просторах Империи даже была красивая легенда о том, как драконы хотели оградить горную цепь Маандерита от нежелательных гостей, но один выступил против всех. Когда горы были установлены, он пожертвовал собой, пробив дорогу для людей и став частью горной цепи. Доподлинно не было известно, правда ли это, или просто красивое совпадение, но кто, когда и зачем сделал подобный проход – было в любом случае непонятно.

Продвижение по песку давалось трудно. Увязая в песке, под палящим солнцем, да и с тюками наперевес, кони очень нехотя двигались вперед. Видимо, это было одной из основных причин, почему продвижение из Камелота в Самаркеган не особо приветствовалось местными жителями.

Хотя кони были далеко не основной проблемой, волновавшей Вана. Уже на протяжении нескольких минут Вергилий напевал себе под нос какую-то песенку, а издалека доносился странный шум, разлетающийся по пустыне. Словно сотни летучих мышей кружили где-то поблизости.

Вскоре, необходимость угадывать ушла сама по себе. Из-за песчаных барханов, постепенно приближаясь, неслось черное облако. Остановившись, Ван озадаченно пытался разглядеть, что именно движется в их сторону. Уже мигом позже, ответ вызвал еще большую кучу вопросов. В направлении команды продвигалась стая существ с телом льва, жалом скорпиона и большими, кожаными крыльями.

— Мантикоры! – неожиданно воскликнул Луксор, резко развернув лошадь. Пытаясь хоть как-то заставить уставшего коня двигаться быстрее, он раз за разом щелкал поводьями. Вергилий и Ван решили не спорить и последовали его примеру, поскакав следом.

— Выбора нет, придется дать бой! – нагнав Луксора, крикнул Вергилий, пытаясь перебить голосом шум крыльев приближающегося со спины врага.

— Ты с ума сошел? Один удар и ты покойник! – попытался перекричать напарника Луксор.

— Вергилий прав, — нагнав рыцарей, спокойно вставил Ван. – Если другого выбора нет, то лучше погибнуть, сражаясь, а не убегая.

Тяжело вздохнув, Хельсинг остановил и развернул Зезету. Заметив, что Ван настроен серьезно, Вергилий выскочил из седла, выхватив клинки и встав рядом. Нехотя, Луксор все же проскакал еще немного, большой дугой, и остановился позади напарников. Вытащив лук и сделав несколько неудачных выстрелов, он грустно взглянул на Вергилия. Ни секунды не сомневаясь, и даже не подавая виду о своем волнении, он держался гордо, ожидая, когда враг будет достаточно близко для начала атаки.

Убрав лук, Луксор неожиданно выпрыгнул из седла и, обнажив палаш, помчался прямо на приближающуюся стаю, надеясь выиграть время для напарников.

— Ты что творишь? – громко крикнул Вергилий бросившемуся вперед Луксору.

— Я возьму их на себя! Придумай, как их одолеть можно! – замахнувшись палашом, проорал он в ответ. Однако вся его гениальная стратегия рухнула, когда, словно не замечая его присутствия, основная часть мантикор ринулась в сторону Вана и Вергилия. Обернувшись и помчавшись следом, Луксор завалился на песок. Со спины на него налетело одно из этих странных существ, впившись клыками в шею.

Отодрав кусок шеи, существо с удовольствием набросилось на павшую добычу, раздирая рыцаря на куски клыками и когтями.

— Черт! – глядя, как на тело Луксора налетело еще несколько мантикор, громко выругался Вергилий. Отбиваясь клинками от острых когтей, он перевел взгляд на Вана. Тот сражался с несколькими мантикорами, кружащими вокруг и периодически пикирующими на него, метя в лицо жалом.

Наконец, Ван оступился и покатился вниз по песчаному бархану. Воспользовавшись моментом, ближайшая из мантикор попыталась попасть жалом в лицо Хельсингу. Слегка не рассчитав, она лишь успела проехаться по глазу, выпустив в него изрядную порцию яда.

Докатившись до подножья бархана, Ван, все еще пытаясь махать клинками, еле-еле держа их в руках, резко выронил один и схватился за пострадавший глаз. Все тело обожгло невыносимой болью. Корчась и пытаясь как-то защищаться, он вскоре сдался и завалился на песок.

— Мертв? – крикнул с горы Вергилий, загнав клинок обратно в ножны.

— Да, милорд, — неожиданно ответил ему один из мантикор человеческим голосом. Поймав на себе недоумевающий взгляд собратьев, которые планировали уже спокойно пообедать мертвым Горычевым, он пожал плечами и что-то им прорычал. Смутившись, несколько ближайших прорычало что-то в ответ, но от прямого приказа отказаться они не могли. Взмыв крыльями, стая вскоре покинула поле боя, открывая учиненный ими хаос. Повсюду виднелись окровавленные следы, несколько растерзанных тел, видимо притащенных с собой, мертвые лошади и недоеденный Луксор.

Лениво осмотревшись и найдя взглядом мертвую лошадь Луксора, Вергилий спешно отцепил сумку с важным, стратегическим запасом праха. Окинув на прощание поле боя взглядом, он исчез в появившемся из-под песка столпе пламени. 

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *