Наследник

Через полтора месяца сбор и подготовка армии были, наконец, закончены, и гордый Бриан повел ее в южные земли Бьорнланда. Графство Стального Ворона, опустевшее и забытое, являлось теперь нейтральной территорией, но молодой король не желал отдавать врагу такой лакомый кусок. Расположив основные силы здесь, между отрогов двух горных цепей, Бриан намеревался, словно пробкой, перекрыть южанам дорогу на север.
— Чего такой хмурый, Люцифер? – весело спросил юноша, оглядываясь на герцога, похожего на дождевую тучу. – Рассредоточим силы, поставим остроги, укрепления – и эти песчаные крысы больше не сунутся к нашим границам!
Услышав свое прозвище, Грегор вздрогнул и посмотрел на короля с некоторой озабоченностью.
— Но… нам придется сильно растянуть отряды. От этого наша защита сильнее не станет. Да и, вполне возможно, что степняки найдут другой способ пробраться в Бьорнланд.
— Нет, что ты? – улыбнулся Бриан. – Они бы не стали так цепляться за это графство, если бы оно не было важным стратегическим пунктом для них.
— Ты так в этом уверен? – вздохнул герцог. – Ну, смотри…
Ольгерд вопросительно посмотрел на Люцифера. Тот поймал его взгляд, но лишь пожал плечами. Бриан ехал спиной к ним, потому не видел этой игры в переглядки, да и что бы он мог увидеть, если бы обернулся…
Армия минула заброшенную деревню Скарлетт. Бриан вспомнил, как два месяца назад нашел здесь, в конюшне, связанную девушку. За это время он проникся к Мариан глубоким уважением и даже симпатией, хотя порой она удивляла его своим поведением.
К примеру, она редко присутствовала на королевских приемах, только если он лично ее об этом не просил. Ее было невозможно привлечь к работе с бумагами, от всякого рода высоких поручений она наотрез отказывалась. Вместо этого она охотно помогала слугам – даже толстушке-поварихе, которая все время ругала ее (не со зла, разумеется, а просто для вида), и много времени проводила в конюшне – коровника в замке не было. Почти каждый день, сменив после завтрака платье на костюм для верховой езды, Мариан самостоятельно седлала лошадь и выезжала в сад, сопровождаемая толпой детей и подростков, живущих в замке. Так что чаще всего, сидя где-нибудь в нижнем зале, Бриан слышал из окон не нежный певческий голосок юной графини, а боевой клич варварских племен или рык какого-нибудь дикого зверя. Первое время Бриан дивился такому поведению, свойственному скорее дворовой девчонке, но со временем привык и даже стал отмечать, что такая девушка нравится ему больше, чем наивная смазливая дворянка, не умеющая сидеть в седле.
Накануне того дня, когда король во главе своей армии покинул столицу, тихим августовским вечером Мариан вошла в покои Бриана, зажав в руке круглое выпуклое стеклышко, похожее на большой монокль. Юноша поднял глаза от книги, и Мариан протянула ему стеклышко со словами:
— Людям свойственно смотреть на трудности через призму чувств. Так пусть они будут чистыми, как этот хрусталь. Возьми… не знаю пока, как он поможет тебе, но все же…
Когда удивленный Бриан, поднявшись с кресла, принял из девичьих рук хрупкий подарок и стал пристально его рассматривать, Мариан вдруг встала на цыпочки, коснулась его щеки нежными губками и, смущенная, выбежала из спальни, оставив короля еще более озадаченным, чем до этого.
Сейчас линза лежала в шелковом мешочке, привязанном к поясу Бриана. Он тоже не знал, как ему может пригодиться выпуклое прозрачное стеклышко. Но это хотя бы подарок, напоминание о доме…
— За рощей встанем лагерем, — распорядился Бриан. – Лесорубы останутся здесь заготавливать дерево. Разведчики пусть отправляются вперед – мне нужно знать, нет ли вражеских отрядов по эту сторону гор. Остальным – рассредоточиться по долине согласно плану, которым я снабдил всех военачальников, и возвести временные укрепления.
Ольгерд, Грегор и генералы, ехавшие рядом с Брианом, тут же развернулись и поскакали выполнять поручения.
Время шло, но никаких вестей от разведки не было. Палаточный лагерь уже наполнился гомоном солдат, дымом костров и ароматами походной кухни. Из той древесины, что успел заготовить и перевезти строительный отряд, уже возводились стены; копатели приступили к рытью траншей, в которые всаживались заостренные колья. Бриан не мог перекрыть таким образом всю долину, но поставить хотя бы несколько форпостов было ему вполне по силам. В идеале, возвести бы за стенами несколько каменных башен, чтобы обстреливать неприятеля из надежного укрытия, но каменоломен поблизости не было. Первое время придется обходиться все тем же деревом.
«А если возродить графство Стального Ворона?» — думал Бриан, сидя в своем шатре и разглядывая карту местности. – «Отправить сюда переселенцев, наградить их землями, освободить от налогов, обязав содержать армию…. А Скарлетт превратить в центр снабжения пограничников! Тогда мы навсегда выдворим отсюда степняков. Они даже приступом не посмеют взять долину!»
Пребывая в таких радужных мыслях, молодой король не сразу увидел мужчину, вошедшего в шатер и в нерешительности топтавшегося на месте.
— А, что Вам угодно? – поспешно спросил юноша, отложил карту и встал.
Тот поклонился и ответил:
— Вы отправляли меня в разведку, Ваше высочество. Я только что вернулся. У меня плохие новости.
— Надо же? – король посерьезнел. – Что случилось?
— Армия южан. Огромная. Я поднялся в горы и оттуда увидел их…
Бриан протянул разведчику карту. Он буквально чувствовал, как кровь отхлынула от его лица.
— Покажи мне, где они.
Тот сощурился, разглядывая нанесенные на бумагу кружочки, треугольники и дуги, и, наконец, поводил пальцем в нижней части карты.
— Вот здесь. Все черно. Они еще далеко, километрах в десяти, наверное…
— Ты давно вернулся? Быстро ехал? Отвечай! – внезапно насел на разведчика король.
— Д-д-да что вы, Ваше высочество? – опешил солдат. – Едва я их разглядел, так сразу коня развернул да шпорами в бока! Так летел, что чуть не загнал – а он несся, словно черти на нем сидели! У Вашего шатра отдал животное и сразу к Вам…
— Хорошо, — сказал Бриан уже спокойно. – У нас еще есть время. Молодец, ты отлично послужил мне. Иди, отдохни.
Разведчик с поклоном вышел из шатра; Бриан следом за ним. Стройка шла бодро, но теперь Бриан понимал, что времени у них осталось мало. Послышался цокот копыт – это подъехал Ольгерд.
— Ты не видел Грегора? – спросил он у короля.
Бриан отрицательно покачал головой.
— Если он не на стройке – наверное, крутится у какого-нибудь котла среди солдат, — предположил он, пожимая плечами. – А зачем он тебе? У меня есть более важные новости: разведчик сообщил, что армия степняков надвигается на нас.
— Да, я знаю, только что вернулись еще трое. Поэтому я его и ищу: что мне, одному отдавать приказы ускорить стройку? Нечего ему бездельничать вместе с солдатами…
— Пусть бросают все свои дела! – рявкнул Бриан. – Солдаты сейчас должны помогать строителям! Если мы закончим с первой линией обороны до того, как подойдут степняки, у нас будет шанс удержать позиции!
Ольгерд кивнул и, развернув лошадь, понесся галопом к длинным рядам палаток. Бриан тоже пошел искать себе коня, на ходу переваривая информацию. Итак, враг на подходе. Почему именно сейчас? Неужели они так вовремя прибыли в графство Стального Ворона? Или таких совпадений не бывает?.. Одно Бриан осознавал четко: они едва успели окопаться в долине. Запасы провианта у них есть, в Скарлетт полно колодцев с питьевой водой. Подводы с оружием и стрелами до сих пор подтягиваются с севера. Им бы только, как говорится, день простоять да ночь продержаться…

Пронзительный крик горнов разорвал тишину перед самым рассветом. По небу разливался мягкий розоватый свет; в прохладном, напоенном ночными запахами воздухе даже ветер дул неслышно. Ни шелеста, ни вскрика, ни стрекота – только тихое сопение дремлющих лошадей да редкие вздохи в солдатских палатках.
Бриан подскочил, как ошпаренный. Словно и не спал вовсе, а всю ночь с нетерпением и страхом ждал этого тревожного звука. Часовые на наспех сколоченных сторожевых башнях протрубили еще раз, и теперь уже проснулся весь лагерь. Загудели голоса, зазвенела амуниция, кони захрапели и застучали копытами, взбудораженные таким внезапным подъемом. Король накинул кольчугу поверх рубашки, впрыгнул в брюки и сапоги, а куртку и пояс с мечом надевал уже на улице. Над серыми треугольниками палаток мелькала стройная фигура Ольгерда в серебристых латах и белоснежная голова его скакуна: паладин метался между рядами, отдавая приказы направо и налево. До ушей юноши доносились обрывки его команд и замечаний:
— Капитан Милтон, почему солдаты до сих пор не в сборе?.. Сквайр Гаррет, враг на подходе, шевелитесь!.. Капитан де ла Крион, свой отряд в первые ряды для обороны!.. Конница, за мной!..
Звонкий цокот копыт рыцарских коней и чеканный шаг пехотных отрядов заставили Бриана на секунду замереть, поставив ногу в стремя, и улыбнуться. Все-таки, несмотря на приближающуюся вражескую орду, вид этих молодцов вызывал у короля чувство гордости и уверенности в своей правоте. В конце концов, кто такие эти оборванные степняки против регулярной армии самого мощного королевства Титрана?
Вороной жеребец мотнул головой и фыркнул, вернув Бриана с небес на землю; юноша взлетел в седло и рысью поскакал на вал, где возвышалась совсем недавно поставленная стена из плотно подогнанных друг к другу обтесанных бревен, заостренных наверху.
А там уже велось построение. Командиры рысью скакали вдоль стройных рядов, отдавая последние приказы. Вся армия была поделена на три группы: пешие воины с копьями и мечами по периметру, позади них – лучники и конница. Основная масса стрелков была расположена на стенах, на башнях-бойницах, за деревянными заграждениями, и каждый из них был снабжен двумя колчанами стрел, не считая тех, что лежали в ящиках. Когда укрепления еще только возводились, у Бриана мелькнула мысль об оборонительном приеме, использовавшемся еще у древних народов – котлах с кипящим маслом, но затем он с гневом откинул эту идею: какие еще котлы на временных укреплениях?! Но он с трудом мог надеяться на усилия лучников, способных сдерживать врага только камнями и стрелами. А если они подожгут стену?..
— Король Бриан, — громко отрапортовал Ольгерд, подъезжая к юноше. Уверенность на его мудром добром лице немного успокоило сердце молодого короля. – Войска построены и ждут Ваших приказаний.
— Оставь высокопарный тон, Ольгерд, — улыбнулся Бриан, но улыбка вышла слабой. – Это моя первая большая битва. Боюсь, как бы я не совершил ошибку…. Эти люди верны мне, но если я пошлю их на смерть…
— Я рядом, мой мальчик, — почти шепотом, чтобы не слышали солдаты, сказал паладин. – И помогу тебе, если что. Ты – сын своего отца, талант полководца у тебя в крови.
Бриан кивнул, и они бок о бок поехали к изголовью центрального отряда.

Не в моих силах описать битву, разразившуюся у стен форпоста, в будущем известного как Врата Ворона. Толпа степных всадников с пиками, короткими луками и горящими факелами обрушилась на деревянные стены, как штормовая волна на скалистый морской берег. Ценой больших усилий, под градом стрел и камней, степняки смогли-таки сломать стену и преодолеть земляной вал, но здесь их ждала мощная армия, возглавляемая Брианом и Ольгердом.
Пехота и конница кинулись на смешанные ряды южан; смертоносный дождь поливал захватчиков из башен и из-за деревянных загородок; паладины и придворные маги, присоединившиеся к походу короля еще в столице, разили врага точными магическими ударами. Бились без передышки, ордам степняков, казалось, не было конца, но королевские бойцы мужественно выдерживали все атаки и истощали силы неприятеля собственным натиском, медленно, но верно оттесняя его назад, к валу.
Однако, судя по редким свидетельствам, степнякам помогал их бог-скорпион. Он пригнал из степи жестокий ветер, который сдувал в сторону летящие стрелы и ослеплял королевских солдат. Он придал небывалую скорость лошадям, так что лучшая конница короля с трудом могла угнаться за ними. Небо над степью, откуда пришли южане, заволокло красными тучами – надвигался самум.
Созерцая битву с безопасного холма, Бриан лихорадочно думал, что же еще можно сделать. Ольгерд хранил молчание, суровым взором окидывая бушующее море воинов. Он искал глазами Грегора: должен же он быть где-то там! Неужели дезертировал? Королю было, кажется, все равно, где сейчас находится толстяк-герцог, но он внезапно вспомнил стеклышко, подаренное Мариан. «Людям свойственно смотреть на трудности через призму чувств» — говорила она. Что бы это могло значить? Бриан вытащил линзу из мешочка и задумчиво посмотрел на нее. И тут, будто угадав его мысли, из-за облаков, порыжевших от туч песка, выглянуло и засверкало солнце.
Внезапно луч света, слишком яркий, чтобы быть случайным, пробился с небес, упал на прозрачное стекло и, пройдя сквозь него, звенящей золотой стрелой полетел прямо в толпу вражеских всадников. Лошади в ужасе остановились и попятились, а степняки зажмурились от слепящего света, пропуская удары обороняющихся.
— Магия Сириты! — пораженно воскликнул Ольгерд, увидев, что делает Бриан. – Подними выше!
Бриан послушался – и поток магии пролился на землю. Чары степняков развеялись в одну секунду, и это воодушевило королевских бойцов – они удвоили напор. Бриан теперь не сомневался, что подарок был зачарованным. Ай да Мариан! Должно быть, она знала, что враги прибегнут к помощи своего покровителя.
И южане дрогнули. Ханы и темняки (нет точных свидетельств того, как именно назывались командиры степняков) спешно отдали приказ к отступлению, и изрядно поредевшая орда бросилась прочь из форпоста, хватая на ходу лошадей с опустевшими седлами. Солдаты, восторженно выкрикивая «Победа!», бросились вдогонку и, только убедившись, что ненавистные южане не вернутся, с триумфом вернулись на поле битвы.
Площадка за обрушенной стеной была усеяна трупами. К счастью, среди них было больше степняков, чем королевских солдат. Ольгерд отдал распоряжение капитанам похоронить павших соратников в стенах форпоста, а убитых врагов – за валом, в кургане.
Когда солнце поднялось в зенит, все эти работы были выполнены: теперь напротив ворот, в степи, возвышался свежий курган с простым рогатым шестом наверху – символом, заимствованным у самих южан, а в дальнем конце отвоеванной Брианом территории, в тени каштанов – свежие братские могилы королевских солдат. Но печальное настроение отнюдь не владело армией Бриана: по случаю победы был организован большой пир.

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *