На острие меча

Эльф выпускал стрелу за стрелой,но скелеты все не кончались. Призванного элементаля давно затоптали,фантомы рассеялись пылью — а вместе с ними и последняя надежда на спасение. Он продолжал стрелять,но в то же время со всей ясностью понимал-это конец. Что же…даже самого удачливого наемника когда-нибудь убивают,и лишь одного он не понимал…ЧТО же он сделал не так?! Где просчитался,когда дал загнать себя в ловушку?
Потратив последние капли маны на защитный круг леса, Firrail глубоко вдохнул и сел,погружаясь в медитацию. Вспомнить. Вспомнить и вновь увидеть все то,что видел последние три дня. Услышать. Обратиться в слух и вновь услышать все те слова,что слышал он за это время. Что же…начнем.

Три дня назад,Столица Империи.
-Итак,я повторяю вопрос-где мои деньги?
-Ну…господин эльф,понимаете,так вышло что…ну как бы…испытываем некоторые трудности…
Рядом с его головой пролетел кинжал
-А ведь мог бы и попасть-задумчиво проговорил Райл(Firail-двухсложное эльфийское имя,Fir-тьма,rail-охотник. Короткая форма берется по суффиксу. Просто примечание,не по тексту ; ) ),вертя в руках второй кинжал
-А вы знаете…пожалуй,мы сможем достать нужную сумму…да,почти наверняка…
-Давай деньги и проваливай
Дрожащими руками вынув кошель с деньгами,Посредник (А имени его он так и не узнал-шифруются,гады) положил его на стол.
-Господин…вам еще просили передать. Следующее задание…
-Нет.
-Но вы не услышали сумму!
-Нет. Последнее задание изнурило меня — еще минимум неделю я буду не способен к магии,а одним лишь луком много не навоюешь.
Райл нагло лгал. Дествительно,его магические силы были на исходе,однако на восстановление потребуется лишь несколько часов медитации. Да и когда магия была его главной силой…

С детства его тренировали как Мстителя,лучшего из лучших,умеющего одинакого хорошо владеть и мечом,и магией. И ему это нравилось,пока он вдруг не понял-его не выпустят из Леса. Его будут холить и лелеять,он будет жить в почете и уважении,но в то же время-за ним будут постоянно наблюдать-ибо такая сила не может оставаться без внимания…и он сбежал. Стал наемником…в общем-то практически наемным убийцей. И так прошло уже три года…

-Что же…простите за беспокойство,господин э…
-Лучше продолжайте называть меня эльфом — так будет безопаснее. Для вас.
-Да-да,конечно,господин эльф!

И на этих ничтожеств я работаю…впрочем,тех денег что я получил хватит на несколько месяцев безбедной жизни.
Райл жил далеко не в самом богатом районе Столицы-он боялся,что его могут увидеть те эльфы,что знали его в Лесу,сюда же ни один уважающий себя эльф не ступит. А Райл уже давно себя не уважал.
Он зашел в свой ветхий домик — впрочем,внутри он был совсем не бедняцким — зажег лампу…и застыл. Потому что произошло то, чего он так боялся — Лес нашел его. А точнее-друид Тиррэйн,его наставник…и почти что отец. Однако Райл не обманывался…никакие чувства не остановят старого друида. Его вернут в Лес-хочет он того или нет-ибо вне Леса он слишком опасен. Впрочем,тягаться с Рэйном было бесполезно-один из старейших друидов Круга был слишком силен для него,жалкого недоучки. Да и Райл не слишком-то хотел вредить своему наставнику. Что же…попробуем поговорить. Кто знает,вдруг старая развалина может испытывать человеческие чувства?
-Да,представь себе,могу-улыбнулся Рэйн
О черт! Как я мог забыть,что он может читать мысли…блин! Идиот…
-Я пришел сюда с миром. Клянусь Великим Лесом,я не буду никуда тебя вести против твоей воли или причинять тебе вред.Yar a velca tauno,Firrail.
Райл едва не упал. Эту клятву невозможно нарушить…что же,это будет интересно. Он сел,приготовившись слушать…

-Итак. Для начала я должен внести некоторую ясность-Великий Лес и его дела никак не связаны с моим визитом. Уже год как я не появлялся в лесу. Мой же визит…случайность,пусть и весьма любопытная. Так получилось,что мне нужен наемник-ты же весьма перуспел в этом ремесле,как я слышал. Оплата будет…достойная.
-Хорошо. Возможно,я поверю что это лишь случайность. Но для начала скажи мне кое-что…как ты меня нашел?! Никто не знает ни моего имени,ни того,где я живу!
Друид улыбнулся
-Ты не так неуловим,как тебе хотелось бы верить. Впрочем,повторяю-не будь на то воля случая,я бы тебя не нашел. Как я уже говорил,мне нужен наемник для одного…деликатного дела. Мне посоветовали тебя как лучшего в этом деле — ты меня заинтересовал,и я решил разузнать о тебе побольше. Итак,появился три года назад неведомо откуда, эльф, владеет и мечом и магией — что, как известно, громадная редкость среди эльфов. Не слишком сложно догадаться — тем более твоему наставнику. Что же до твоего дома…возможно я тебя разочарую, но тебя уже давно выследили и все,кому это нужно могут узнать,где ты живешь…
Досаде Райла не было предела. Столько времени стараться, накладывать маскировку на свою лачугу, тратиться на дорогущий магический замок (не слишком-то помешавший Рэйну), чтобы узнать, что все это ничего не стоит.
-Согласен,обидно — Друид бессовестно читал его мысли,даже не пытаясь этого скрыть — впрочем,замок был стоящий,минут 5 я с ним провозился. Однако,вернемся к цели моего визита. Итак…сейчас я говорю с тобой как наниматель с наемником. Работенка не слишком трудная — увести некое колечко у варваров. Точнее — у одного шамана-отшельника, живущего со своим учеником. Не слишком сложно, не правда ли? Даже если придется вступать в бой…ты помнишь,чему я тебя учил? Разорвать связь шамана с миром духов — не трудно. А дальше…дальше он будет безпомощен. Теперь уладим вопрос награды. Деньги,я вижу,тебе не нужны…но что ты скажешь насчет Feravel?
Райл был потрясен. Feravel — это легендарный меч Дроу, который долгие годы был утерян. Последний его владелей — Тэйлор, Чемпион Дроу(У Дроу Чемпион-официальный статус,высшая ступень силы воина) — сражался с ним против демонов, в одиночку истребив половину адской орды. Лишь после этого до них дошло,что нужны кардинальные мерыы-лучшие из колдунов адского Круга совместными усилиями открыли прямо под Тэйлором портал Ада. Больше его никто не видел…равно как и его меч.
-Но…как? Это же невозможно!
-Представь себе,возможно. Демоны не представляли истинной силы этого клинка — в аду он утратил свою мощь — и потому один предприимчивый демон после союза с людьми продал его контрбандисту (а тот был эльфом)…за 1000 золотых,и остался вполне доволен сделкой. Радостный эльф рассказал своему напарнику,как обвел простака вокруг пальца-и помер еще быстрее первого. Собственный сообщник всадил ему кинжал в спину…Драка в порту-дело не редкое,и портовые разбойники потихоньку придушили второго контрбандиста и забрали Feravel. И вот в результате меч осел у того,кто во всей мере осознавал его силу и достаточно умен,чтобы не болтать о своей добыче. И это…
-Шаман,которого мне предстоит убить-перебил его Райл-И ты говоришь-просто?! Да владелец этого меча…
-Да будет тебе известно,что меч преобретает свою силу только в руках эльфа-не важно,светлого или Дроу! Он был выкован эльфом для эльфов,и должен служить только им,защищая интересы леса…тогда еще никто не знал,что эльфы могут повернуться друг против друга.
-Это ничего не меняет. Если он достаточно силен,чтобы завладеть этим мечом,и достаточно хитер,чтобы его не украли…
-А ты? Ты-Мститель! Ты — наше творение, наш шедевр, пик нашего мастерства! Твой талант был развит и огранен лучшими из нас…и ты не сможешь победить какого-то шамана?
-Ха! Какого-то…орочьи шаманы бывают очень сильны. Впрочем…Защитник (Feravel-это значит защищающий меч,один из двух великих мечей. Другой,Убийца-Maiavel последний раз оказался в руках одного Theryn,отверженного-эльфа,предавшего идеалы Леса. В своей злобе он полностью истребил собственную ветвь и ушел. Больше ни его,ни меча никто не видел…По легенде, обьеденившись мечи станут еще сильнее-однако день их обьединения станет последним днем существования этого мира) стоит такого риска. Даже один шанс из сотни стоит этого. Что же…я берусь. Где мне искать…хм…клиента?
-Кхем…вот здесь и начинается некоторая…деликатность вопроса. Этот шаман малость…странный,да. Он живет в одной пещере,из которой перед этим выселил…кхем,владельца,да. А пещера эта,понимаешь…кхем…драконья. Он живет в районе драконов…
-Превосходно-язвительно сказал Райл-Все бы ничего,но все же у меня есть некоторые заповеди,которые я стараюсь не нарушать. Не прыгать со скалы. Не плевать в лицо Императрице. И не совать голову в пасть дракона.
-Но ведь ты…
-А плевал дракон на всю мою магию! У него иммунитет!
-Да? К фантомам и элементалям? Основное твое воздействие-физическое,а не магическое. От этого драконы не защищены.
-Ну почему же…знаешь ли,огненный плевок в лицо-отличная защита от всяческого воздействия. Физического,магического…
-Отставить панику! Что ты там говорил насчет оправданности риска? Ну так докажи,что это были не пустые слова!
-Язык мой — враг мой…Endaro les,sed ruh. Сдаюсь. Надеюсь,карту ты мне дашь? Без карты его можно будет искать там бесконечно…
-Естественно! Вот,смотри…
Друид развернул на столе подробную карту Империи.
-Вот,эта пещера.
-А почему она отмечена черепом?
-Кхм…там жил очень сильный дракон.
-Мир его праху
-К сожалению, его прах все еще неспокоен. Этот шаман…он поднял его.
-Шаманов — некромантов не существует!
-Почему же…четверо во всем мире. Один из них,между прочим,живет в столице.
-Сумашествие…бешеные драконы,орочий некромант-этот мир летит к чертям. Что же, тем интереснее будет поучаствовать во всем этом бардаке…я согласен.

-Бред. Сумасшествие. Идиотизм. Самоубийство…черт возьми,и я этим доволен!
Мститель бодренько шагал по дороге прочь от города. Несмотря на то, что его шансы выжить были не так уж и велики, он был доволен. Наконец-то достойное дело! Наконец-то он сможет проявить свои способности на полную и … Защитник! Великий меч, шедевр эльфийского искусства…Впрочем рано,рано…пока еще рано мечтать об этом! Сначала нужно выжить…
Путь его был быстр,ветер будто бы подгонял его (Впрочем,почему будто бы? Магия способна и на большее…) и уже через пол дня он был у Восточной Реки. Единственный более-менее безопасный путь к Драконьим Пещерам лежал около реки…впрочем,безопасность там тоже весьма относительная.

Войдя в нечто,отдаленно напоминающее лес (Чертовы хуманусы совершенно не умеют ухаживать за деревьями!), Райл замер. В кустах ему почудился звук…что же,острожность не бывает излишней. Оставив вместо себя фантом,эльф с недоступной человеку скоростью влетел на дерево,фантом же как ни в чем не бывало пошел дальше.
Как оказалось,он старался не зря. Из кустов донесся голос (Явно усиленный магией. Райл выругался — справиться с магом будет не так просто)
-Путник! Лес окружен моими людьми! Если ты добровольно отдашь нам все,до последнего золотого-мы тебя пощадим. Если нет-заберем силой!
Райл поморщился. Что же…если они так хотят. Окей. Тэк-с,переведем мой голос на фантома…превосходно! Начнем-с.
-Если вам не терпиться умереть-начинайте.
И вдруг случилось то,чего он не ждал. В него полетела стрела. В него,не в фантома! Дьявол!
Молниеносно спрыгнув с дерева,Райл встал рядом с фантомом. Заклинание — и рядом появилось еще три фантома. Заклинание — и он точно знает,где сидят лучники соперника. Шаг, второй, третий, удар, разворот, прыжок, удар, заклинание. Элементаль воздуха…превосходно. Шаг, второй, прыжок, и…промах?! Что за…удар, удар, удар…фантом, дьявол! Заклинание, поиск, шаг, прыжок и …
-Стоп! Я сдаюсь!
Все разбойники были мертвы. Последний хуманус лежал на земле, лицом в грязи — живой.Временно…
-Итак…ты сдался. Но с какого дьявола я должен тебя пощадить?!
Человек перевернулся, и не без удобства улегся на руки. Это была молодая девушка
-Раз я еще жива, значит тебе от меня что-то нужно. Сомневаюсь,что тебя остановил мой вскрик. Что же…спрашивай.
Райл хмыкнул. Она не так проста…стоит разузнать побольше о ней. Это … интересно. Она не обманулась фантомом, обнаружила меня,создала фантома сама…почему-то он не сомневался, что это была именно она. И еще…кажется,она Отмечена. Знаком Льда.*
-Что же…ты права. Ты меня действительно заинтересовала. Итак…первое. Ты знала,что я буду здесь проезжать? Именно я, не просто какой-то путник!
-А я похожа на самоубийцу? — хмыкнула девушка — Впрочем…в какой-то мере. Мой…наводчик сказал,что вскоре здесь будет проезжать богатый путник. Ничего особенного, просто эльфийский путешественник…отяжеленный некоторой суммой денег. По-видимому меня просто подставили.
-Меня это не волнует. Вопрос второй — ты маг? Если да,то где ты училась магии?
-Нет,я не маг. Но порой…иногда я могу делать нечто вроде магии. Видеть сокрытое. Чувствовать своих соперников. Или словно …-она вскинула руки,словно пытаясь показать нечто,недоступное взору-раздвоиться! Как вы это называете-создать фантома. Но…фантома я чуствую словно себя,будто бы мое сознание раздвоилось. Благодаря этому я еще не разу не попадалась…до сегодняшнего дня
Райла это не удивило. Хаотически проявляющиеся способности довольно часто проявляются у Отмеченных,не прошедших должного обучения и не умеющих владеть своим даром. Но вот такое управление фантомом он встречает первый раз…впрочем,Лед всегда отличался от других.
-Хорошо. Прочь. Sher del a noice,ken. Да проложит твой путь путь пустота,Отмеченная.
Разбойница ушла. Эльф вздохнул и сел. Нужно помедитировать,бой изнурил его — а драконьи пещеры уже близко…

Райл стоял у границы Драконьих гор, уже пол часа не желая ее решаясь перейти ее. Эту границу провели сами Драконы,поклявшись убивать всякого,кто ее перейдет. А драконы держат свое слово…
Вздохнув,он переступил черту.
Ничего не изменилось. Небеса не взорвались огнем, орды драконов не ринулись к нему-все осталось неизменно. Оставалось только одно — идти.
Шаг, другой, третий…путь к шаману был не близким. Ежесекундно он оглядывался в поиках драконов,то и дело замирал — когда ему чудилось какое-то движение — но все было тихо. Драконы то ли не замечали его … то ли готовили засаду.
Шаг, другой, третий — и каждый мог стать последним. Драконы не прощают ошибок. Драконы не сражаются. Драконы убивают.
Стоп. Замер. Тень…или просто птица пролетела? А если ошибка…цена слишком высока. Плевать. Шаг, другой, третий — вновь только звуки шагов.
Огонь. Шаг назад, поворот, выстрел. Мимо. Заклинание…элементаль льда, первосходно! Финт, уход, выстрел…в чешую, дьявол! Огонь, заклинание, выстрел — двойной, фантом — в глаз, Райл — в крыло.
Дракон падает. Огонь, фантом — развеян, стрела, другая, третья — две в глаз, одна оторвала крыло к чертям.
Дракон на земле. Шаг, финт,дракон-удар хвостом,прыжок,удар мечом. Победа.
Дьявол…и это один дракон. Впрочем, идти осталось не долго…
Шаг, другой, третий … и каждый шаг не по вызженной равнине, но по дороге жизни.
Или смерти…

Пещера была совсем близко — но подходить Райл не торопился. Он вновь медитировал…
Три дня пути — и он на месте. Не самые легкие три дня — но он ожидал чего-то … более сложного. Опасного.
Лесные звери, разбойники да черный дракон — пожалуй, та Отмеченная была самым сложным его испытанием на этой Дороге. Будь она должным образом обучена…пожалуй, он был бы мертв. И ведь это явно была засада на него — но кто навел их? Непонятно. Впрочем,сейчас есть и более важные дела. С этими же…злопыхателями я разберусь позже. Когда в моих руках будет сила Feravel.
Магия показала Райлу в пещере два живых существа и еще нечто…непонятное. Он первый раз с таким сталкивался. Это…существо нельзя было назвать ни живым,не мертвым. Несмотря на ощущавшийся в нем злой разум, в нем не ощущалось течения жизни.
«Что же…по-видимому это тот самый дракон. Нет,Дракон. Пожалуй, не стоит вступать в бой — он слишком силен для меня. ВОзможно, я бы смог победить его-если бы он был один. Но вместе с этим шаманом…Дьявол! Les de rogie,endaro derimus!»
Итак. Попробуем перехитрить их.
Райл нараспев произнес «Da same modus!(душа,разойдись!)»
Его тело зарбило,он будто бы растянулся — но теперь его было двое.
Нет, это не примитивный фантом — он действительно временно приобрел второе тело. Если оно погибнет…словом, Райлу пришлось бы плохо. Любой удар по его второму я отзывается болью, но оно того стоит. Ведь это тело совершенно материально…а значит убить его будет не так просто.
Итак,еще некоторые приготовления. Каменная кожа, благословение, ускорение…весь тот арсенал,что он усвоил от друидов. Теперь это тело сможет перенести многое…некоторое время. Этого ему вполне хватит. Итак, поток сознания два:
Райл моргнул. Сделал небольшую зарядку — сознание должно освоиться, привыкнуть к этому телу. Итак…вперед, к пещере.
Минута-и он у пещеры. Шаман у костра…пляшет с духом мертвых. Силен…вокруг него вились мертвые души. Не важно, если все удасться — сила его не спасет.
Шаг. Выйти на свет, заклинание — элементаль огня. Плохо, но не важно. Выстрел, другой, третий — ученик мертв. Шаман вскинул руки — элементаль рассеян. Дракон поднялся с земли…
Что же,переходим к главному пункту плана — бежать! Теперь, когда это тело настроено на паническое бегство — поток сознания 1.
Очнулся. Вперед, к пещере! Нет времени на магию — сейчас его может спасти лишь скорость. Вбежал. Боль…его второе тело вступило в бой. Не отвлекаться! Магия … поиск.
Меча не было! Кольцо — здесь …меча нет нигде! Черт,опять боль…нельзя допустить уничтожения этого тела. Поток сознания 2…
Очнулся. Боль, бой…наступает дракон. Шаман? Где шаман? Не важно! Стрела, перекат, стрела, прыжок, удар, финт, стрела…все напрасно. Дракон уже мертв … мечи и стрелы больше не помеха ему.
Черт возьми! Осталось лишь одно…
Лес, помоги мне! Я оступился, мой путь лежит в стороне от твоего — но я дитя твое, я отмечен тобой,так не оставь же меня!
Уклонившись от удара дракона,Райл спокойно встал. Выдохнул. Спокойно, как на стрельбище прицелился, выстрел … попал! По дракону поползли зеленые ростки, обвивая его со всех сторон.
И вдруг Райл испытал боль. Его первое тело под атакой…Шаман. Черт его дери … поток сознания 1.
Когда эльф очнулся,костяки уже напирали на него со всех сторон. Шаман хорошо подготовился ко вторжению незванных гостей…
-Чужак, ты вторгся в мой дом, убил моего убил моего ученика … ты пытался обмануть меня — но духи куда мудрее тебя, куда мудрее…ты умрешь здесь. Умрешь…
Эльф выпускал стрелу за стрелой,но скелеты все не кончались. Призванного элементаля давно затоптали,фантомы рассеялись пылью — а вместе с ними и последняя надежда на спасение. Он продолжал стрелять,но в то же время со всей ясностью понимал-это конец.
Круг замкнулся. Все пронеслось перед ним — но ничего не стало яснее. Он в ловушке, загнанный как зверь. Что же,смерть надо принять достойно.
Райл встал. Ухватил меч покрепче, и снял барьер леса.
Что же…этого было последнее, что он ожидал увидеть. Но тем не менее он был рад…

Вся пещера была завалена скелетами — теперь упокоенными уже навечно. А рядом с шаманом (мертвым, между прочим) стояла … разбойница, Отмеченная Льдом.
-Итак. Я бесконечно тебе благодарен, ты спасла мне жизнь и прочее, прочее, прочее, но скажи-ка мне пожалуйста…какого лешего ты здесь делаешь?!
-Интересный вопрос — разбойница (пожалуй,надо бы узнать ее имя…все-таки она меня спасла) улыбнулась — впрочем, иного я и не ждала. Мне попросту интересно. Ты первый Отмеченный, которого я встретила — и я надеялась, что наблюдая за тобой я смогу хоть чуть-чуть познать свою силу. Обидно владеть таким даром, пользуясь лишь жалкими крохами.
-И ради этого ты отправилась в Драконьи Пещеры?!
-Знаешь…разбойничья жизнь мне не по душе. Но пока я не овладею своим даром — я не знаю другого способа добывать деньги.
-Что же…по видимому, тебе не повезло. Ты не сможешь научиться владеть своим даром, наблюдая за мной. Прощай, я очень тебе благодарен, обязан по гроб жизни…мне пора.
-Но подожди! Разве ты не возьмешь меня с собой?
-Мне не требуются спутники. Я — одиночка!
-Ха! Посмотрела бы я, как бы ты один справился с шаманом!
-Это — исключение. Он застал меня врасплох!
-И что? Тебя бы это сильно утешило в посмертии? Впрочем, скорее всего шаман обратил бы тебя в тупого зомби…
-Мне. Не. Нужны. Спутники.
-Уверен? Ох ты,смотри-ка, к нам летит дракон…да ты,я погляжу, устал? Ну, впрочем, не сомневаюсь-ты сам справишься с этими трудностями…я же пойду. У меня аллергия на драконий огонь.
-Стоп! Нет! Согласен, ты можешь идти со мной.
-Ты просто чудо! Такой сговорчивый…что же, теперь можно и отдохнуть.
-А дракон?
-А что дракон? Мне…э…почудилось. Это была птичка. Маленькая черная птичка…с кем не бывает.
-Ты меня обманула! Подло, нагло…et serco! Tare la gerco esternia,luco de nik…
-Не поняла не слова, но кажется ты мне не веришь…ну что же,всему свое время. Отдыхай, медитируй…что там тебе нужно.
-Сдаюсь. Но ты невыносима…
Райл попытался успокоиться. Сосредоточиться,привести эмоции в порядок-и войти в медитацию. Итак…

-Так. Раз уж ты собралась со мной путешествовать…
-Ты сам меня позвал!
-Не перебивай. Раз уж ты собралась со мной путешествовать я должен хоть что-нибудь о тебе узнать. Как тебя зовут?
-Рубиэлла. Или попросту Руби.
-Превосходно. Все необходимое мне я узнал. В путь.
-Нет,ну неужели это все? Расскажи что нибудь о себе!
-Меня зовут Райл. Прочее — не важно.
-Нет уж,скажи еще кое-что…куда мы?
-Куда угодно подальше отсюда. Остальное решим на месте.
-Но…
-Прости,но я сейчас несколько…волнуюсь. Драконы — это не котята,знаешь ли. А здесь их дом. И мне хотелось бы поскорее его покинуть. Попросту говоря — валим,пока драконы нас не нашли
-Хм…коротко и ясно. Пошли

Шаг, другой, третий…вновь дорога. И теперь он уже не наедине со своими мыслями. У него появился спутник. Спутница? Без разницы.
Шаг, другой, третий…вечный одиночка приобрел спутника. Он всегда был один, даже в Лесу — он был слишком замкнут в себе. Одиночка. Один навеки.
И вот…Руби. Интересно все же, Рубиэлла — это дворянское имя. Наречь простого отпрыска таким именем — преступление. Надо будет разузнать. Впрочем, есть и нечто поважнее.
Меч. Защитник. Feravel…его не было. Почему? Неужели наставник обманул меня, попросту заманив в ловушку…? Или некто опередил меня? Нет. Не все так просто…
Лес помог мне. Это значит что я все еще действую в его интересах — ведь лес не помогает отверженным! Непонятно. Что же… все-таки лес не отмечает кого попало. Непонятно.
И еще…похоже некто на меня охотиться. Он навел Руби — ведь это не может быть простой ошибкой! Впрочим, так или иначе — это спасло мне жизнь.
Шаг, другой, третий…сейчас ничего не важно. Можно оставить мысли и сомнения, просто идти. Просто…да, просто. Шаг, другой , третий — вечный ритм жизни.

На рассвете следующего дня они сделали привал — в том…хм…насаждении, которое эти чертовы хуманусы называют лесом. В том самом, где на меня столь неудачно напала Руби.
Перекусив, Райл сел, прислонившись спиной к дереву и сказал — Спрашивай.
-Что?
-Да что угодно. Лучше ты задашь мне все те глупые вопросы, что варяться в твоей голове сейчас, а не во время боя.
-Ты невыносим. Впрочем, мне придется тебя терпеть…
-Ха! Тебя никто не держит!
-Нет уж,мне будет интересно тебя перевоспитать. Ладно,отставим язвительность-надо же нам хоть раз поговорить нормально! Итак…задам тебе до безобразия простой вопрос. Откуда же ты, такой сильномогучий взялся? Насколько мне известно отмеченных не выпускают из Леса в мирное время. Вы у них…как там, Мстители?
Эльф нехорошо прищурился. Вне Леса об этом знают не многие…ох как не многие!
-Та-а-к. А откуда взялась ты, такая умная да осведомленная? Не самые открытые сведения…
-Мои родители были весьма близки Императору…пока его не убили. В этом убийстве обвинили моего отца — клевета, конечно, но тогда народ был готов убить любого из-за малейшего подозрения. Императора любили. Моих родителей убили, родовое поместье сожгли — я же успела сбежать. Сделалась словно невидимой — стража не обращала на меня внимания. С тех пор и началась моя разбойничья жизнь. Прибилась к местной шайке, и…убивала. Грабила невинных путников. Тогда я ничуть не сомневалась в правильности этого, я считала их всех в виноватыми за то что отец умер. Он — умер,а они остались жить…пока не поняла абсурдность этого. И когда я уже почти сошла с ума, появился ты — сначала как враг, потом — как надежда. Мой дар станет моим спасением.
-Хм…да. Не ожидал. Впрочем, отвечу на твой вопрос…меня никто не отпускал — я сбежал. Я боялся,что Лес станет моей тюрьмой. Золотой клеткой, выбраться из которой я вскоре уже не смогу.
-Откровенность за откровенность. Что же…спасибо. Куда мы теперь направимся?
-Вернусь в Столицу. Мне нужно кое с кем…поговорить. Ты, как я понял, остаешься здесь?
-Нет. Я иду с тобой. Надеюсь, меня уже никто не узнает…они помнят меня почти что ребенком.
-Хорошо. В путь.

На следующий день,в Столице империи.
-Я не была здесь семь лет! И ведь ничего не изменилось! Хм…впрочем, купающихся в фонтане гномов я вижу впервые.
-Пожалуйста, предавайся ностальгии молча. Для нас здесь опасно. Через два дома отсюда — эльфийское посольство. Там же дворец Императора.
-Поняла, буду нема как рыба…ух ты, он хочет прыгнуть в фонтан с разбегу!
-Руби!
— Да-да, буду молчать…
Они шли по городу, буквально прорубая себе путь в толпе. Кажется, вся столица шла в одном направлении…прямо противоположном выбранному Райлом. Впрочем, он не обращал на это внимания. Он был занят. Он думал, что сделает с Рэйном.
«Задушу. Повешу. Сожгу. Заставлю купаться в фонтане рядом с гномами! Он едва меня не убил, обманул, пре-е-е-дал! У-у-у-у-у…»

Увлеченный своими мыслями он подошел к своей лачуге.
-И здесь ты живешь? — Хм…небогато.
-Я не хочу привлекать внимания. Это опасно.
Райл не понимал, на что он надеется. Если друид действительно хотел его подставить — вряд ли он станет его здесь ждать…
Впрочем, этого он не ожидал увидеть.
В комнате его ожидал полный разгром — все было перевернуто вверх дном, а кровать…словом,от нее остался только пепел. Похоже кто-то побеспокоил старичка…
На столе (единственной вещи в его комнате, которую не затронул весь этот бардак) лежала запика. Короткая, всего три слова — но ничуть не понятная:
«Иди по течению»
По течению…по какому течению? Какое, черт подери, в городе течение?! Разве что люди…
Стоп. Люди. Лес. Задание. Исчезновение меча…друид…
И вдруг Райл все понял. Разом — все! Это не цепь совпадений! Все, начиная с его побега — продуманно и рассчитано. До этого момента — и здесь произошел сбой.
Райл побежал, понимая, что не успевает. За спиной что-то кричала Руби — не важно. Сейчас уже ничего не важно — он должен спасти Лес.
Он видел все вокруг,все одновременно — весь город. И эшафот.
Эшафот, на котором висел старый друид Тиррэйн…уже мертвый. Не успел. Не смог.
Эльф сел, прислонившись к стене дома. Нет. Но…неужели Лес не предусмотрел этого? Стоп. Для начала нужно все выяснить.
Райл открыл глаза. Рядом с ним крутилась Руби, явно не понимая в чем дело.
-Пошли.
-Куда?
-Сначала в мой тайник-мне нужны деньги. Потом…пообщаемся с нужными людьми.
-Но обьясни мне, что это было?!
-Прозрение, страх, смерть, боль, надежда. Понятнее стало?
-Нет, но…
-Вопросов нет, идем дальше.
Шаг, другой, третий…Лес не ошибается. Лес не может ошибаться — раз Рэйн мертв, значит того требовало дело. Раз он смог сбежать — значит, Лесу было угодно его отпустить. Но…что с мечом? Неужели он недостоин этого страшного оружия…ведь цель достойна!
Шаг, другой, третий…судьба Леса в его руках. Но что делать? Куда идти? Не важно, Лес направит его.
Он на месте.
-Sub alia specie! (В ином виде,под другим углом зрения)
Воздух замерцал, яркая вспышка ослепила их на миг — и на земле показался небольшой сундучок.
Райл усмехнулся. Театральные эффекты когда-нибудь погубят его…
Достав из сундучка небольшой кошель с золотом, Райл вновь скрыл его легким усилием воли.
-Что же, пошли к нашим дорогим шпикам — Усмехнулся Райл — если уж они не знают подробностей этой истории…
-Какой еще истории?! Райл, я ничего не понимаю, абсолютно!
-Тем лучше…

Добыть информацию не сложно. Главное знать, где искать — а Райл любил знать все. Информация лишней не бывает…
Трактир «Пьяный бегемот» был самым грязным и забытым трактиром во всей Империи — но именно здесь обитали информаторы.
Райл подошел к бармену, и заказал пиво. Сел с пивом за столик, оставив мешочек на видном месте и стал ждать…
Ждать пришлось недолго. Уже через 15 минут к ним за столик подсел невзрачный человек. Взгляд упорно не желал на нем останавливаться, словно соскальзывая в сторону.
-Мне нужна информация о друиде, повешенном сегодня на площади. Кто он, что делал в столице, за что был повешен…цена вопроса?
-Десять тысяч.
Райл поморщился. Цена была явно завышена, но…шпион явно почуял что он готов заплатить.
-Согласен. Итак…?
-Друид два месяца назад приехал в качестве посла Леса. Вел себя спокойно, в политику не лез, человеконенавистничества не проявлял…образцовый эльф, ничего не скажешь. Но пару недель назад он задергался, начал искать наемника для неизвестного дела, стал искать информацию об одном из лучших наших наемников — здесь шпик усмехнулся — и кажется он его нашел. Вчера его забрала стража…он сопротивлялся. Говорят, убил пятерых стражников но после его повязали. Сегодня был открытый суд, довольно быстро приговоривший его к смерти — якобы за шпионаж и многочисленные диверсии. Это все, больше мы ничего о нем не знаем.
-Хорошо. Еще два вопроса…каковы отношения с эльфами и не было ли других убийств послов?
-Официально — с эльфами по прежнему мир. На самом же деле все плохо, отношения медленно катяться вниз. БЫли казнены еще трое послов — гномий, варварский и посол Сайруса. Посла же демонов, напротив, возвысили.
-Все сходиться…
-Что?
-Нет, ничего. Спасибо за информацию.

Через три часа, таверна «Полет Грифона»

Жизнь непредсказуема. Из худшего отеля Империи Райл направился в лучший — ему был необходим отдых и медитация. Все время пути Руби засыпала его вопросами, но он лишь устало отмахивался.
Сняв комнату на неделе (непонятно чего ради), Райл сразу же пошел в комнату. Едва присев не кровать, он провалился в сон…

Он стоит в пустыне. Вокруг — ничего кроме песка…но по-видимому так надо. Что же…вперед. Куда? Не важно. Тропа приведет.
Шаг, другой, третий — ноги тонут в песке, но я этого не замечаю, упорно шагая вперед.
Внезапно песок начинает быстро сыпаться куда-то вниз. Я останавливаюсь и жду. Через пять минут весь песок стек, и я увидел вокруг себя арену. На другом конце арены — Feravel. Иду к мечу, но понимаю что ни на шаг не приближаюсь к нему.
Вспышка огня — и на арене появился демон. Судя по знакам — из высшего Круга.
-Докажи, что ты достоин владеть им! Сразись со мной!
Поклон. Шаг, прыжок, поворот, финт, заклинание. Элементаль земли — превосходно. Шаг, вольт, удар, дубль. Все напрасно.
Вздох. Фантом, ускорение, прыжок, уворот, удар, выдох. Удар — мимо, фантом — развеян.
-Ты не достоин.
Демон молниеносно ударил меня. Я попытался увернуться, пусть и понимал — это безнадежно. Боль, тьма…смерть.

Я проснулся. Что же…понятнее ничего не стало.
-Руби! — Рубиэлла уже была на ногах, она явно не любила долго спать — Какие в Империи есть пустыни и где они находяться?
-И тебе доброе утро — Руби как всегда была сама любезность… — пустыни две. Пустыня Шеллай около Мирного лагеря и пустыня Рока возле во владениях Сайруса. Да, кстати, в пустыне Рока расположены уничтоженные врата Ада — времен первой войны с демонами.
Это интересно. Именно в этой войне был побежден Тэйлор…вернее похищен. Вместе с мечом.
-Что же…едем в гости к магам!
-Нет уж, подожди. Я знаю, что я не слишком-то уж тебе и нужна — но все же раз я хожу с тобой, я желаю хотя бы примерно знать …чего ради все это?! В чем наша цель, кто был тот друид, какого дьявола мы тащимся в пустыню, кто был тот шаман?!
Райл ухмыльнулся. Значит, экспресс-посвящение в тайны мироздания? Ну что же, сама напросилась. Слушай…
Буквально за час он рассказал ей все — от побега из Леса до своего внезапно озарения. Впрочем, кое-что он предпочел оставить в тайне…например его сон.
Впрочем,нельзя сказать что Руби не переварила эту информацию. Минут пять подумала…после чего бодро сказала:
-Ну что расселись, пошли! Время не ждет!
-А вот тут ты как раз ошибаешься. Если будет надо — время подождет — таинственно сказал Райл.
-Впрочем, в одном ты права — нам действительно стоит уходить. Если меня приметят местные эльфы…трудно будет обьяснить им, что я спасаю Лес. Мы не слишком-то доверяем отступникам, а сейчас меня иначе и не назовешь.

Тем временем в Солнечном Городе…
-Они будут проходить через пустыню Рока…твоя задача — остановить их. Пошли лучших из своих наемников, умри сам — но они не должны найти то, что она скрывает!
-Но…простите за дерзость, почему вы сами не можете этого сделать?
-Мне закрыт вход в пустыню. После того, как там были уничтожены Врата…словом, из пустыни мы попадаем прямиком в ад. И помни — если они найдут сердце пустыни, вы не сможете им помешать… А наказание за ошибки у меня одно — смерть…Помни об этом.
— Д-да господин.
-Превосходно. Пошел прочь!
Демон усмехнулся. Можно считать, они уже мертвы…этот пес сделает все, чтобы выжить. А он может многое, очень многое.
Однако все еще оставалось…нет, не страх — сомнение. Он смогли победить этого сумасшедшего шамана, а это многое значит…ох как многое. Впрочем, шаман был один — а наемников целый легион. У них нет шансов — они должны умереть.

Шли они недолго — лесные тропы для эльфов всегда кратки. Уже через полчаса перед ними раскрылись врата Леса и они оказались в его Сердце. Челюсть у Руби по-прежнему находилось где-то у земли…мало кто из пришельцев побывал в Сердце Ветви, Сердце Леса…и выжил после этого. Впрочем, о «выжил» говорить было рано.
И было чему удивляться — красота царила невероятная. В Сердце их Ветви тоже было красиво…но это была своя красота. Темная.

Нашу Ветвь всегда считали опасной, слишком близкой к Темным — но при том она все же оставалась Ветвью. Ветвью Светлых Эльфов, частью Великого Древа, из побегов которого цветет жизнь. Светлая тьма…невероятно, и все же. Впрочем, несмотря на неприязненные отношения эльфов этой Ветви и прочих — сделать они ничего не могли. Законы Леса были едины для всех, и нарушить их…неведомо. Лес сам покарает предателя.

И вот они приблизились к обиталищу Хозяина Ветви — или попросту короля. Никогда в жилищах эльфов не было роскоши…но всегда в них присутствовало изящество. Так вот — дом Хозяина был изящнее всех…безумные, нелогичные, завораживающие переплетения ветвей — и все это не раня дерево. Эльфы никогда не строили свои дома…Лес сам создавал их для нас. Достаточно было лишь поговорить с ним — беззувчно, одной лишь мыслью — и он сам растил свои деревья как было угодно.
Итак…они зашли в обиталище Эмара. Внутри все было весьма скромно — вечный фонарь на столе, коврик для медитации и стол, на котором лежал пергамент и изящное перо. На корне перед столом сидел задумчивый Эмар.
-Идите — сказал он охраняющим нас эльфам — мне ничего не грозит. Лес подсказывает мне, что разговор будет серьезный, и знать его пока никому не следует. -Нет -спохватился эльф — я вам всецело доверяю! Но осторожность соблюдать все же следует.
-Как раз это — неосторожность — проворчал охранник — впрочем…на то ваша воля.
-Хорошо.
После того как охранник удалился, Хозяин задумчиво посмотрел на Райла. Нехорошо так посмотрел.
-Дитя Темной Ветви, отступник…и в то же время — отмеченный Лесом. Воистину, не понять нам воли его. Ты явился ко мне…зачем? Только ли во избежание непременной смерти для твоей…хм…спутницы? Весьма интересной спутницы, надо сказать — отмеченная! Льдом — самой холодной и безстрастной стихией…которой явно не по-пути с Лесом. Впрочем, скорее я поверю в то что у Льда с Лесом могут найтись общие интересы, чем в его ошибку. Да…нам не понять стихии. И это воистину хорошо…
Что же — рассказывай. Почему сбежал и что же заставило тебя посетить…кхе…Лес. Мне…интересно. Кхе-кхе.
-Что же. Не стану рассказывать увлекательную историю своего побега и последующей жизни — здесь Лес меня никак не касался. Однако…словом, началось все так…
Он вкратце пересказал события от встречи с друидом до возвращения в городе.

-И когда я попал в камнату Рэйна…во мне словно что-то повернулось. Я увидел все — что было и будет. Впрочем, это попросту проскользнуло перед глазами…но кое-что я успел заметить. Самое важное. ЭТО Лес показал мне весьма подробно…
Я узрел казнь Рэйна. Я узрел орду демонов, собирающуюся в Аду. Мне пришло видение…и оно поразило меня. Нет, это не атака демонов — это нечто иное. Многие…многие собираются. Грядут великие перемены. Я так и не понял в точности свое видение, но ясно одно — мир изменился. Знаки вступили в бой. И те, кто ими отмечен — должны принять в нем участие.
Теперь вы понимаете? Вы понимаете, что происходит?! Выжженные огнем леса, убитые эльфы…и люди, смерть и разорение — вот что нам грозит. А что будет, когда в мире останется лишь один Знак?! Вы представляете себе? Да это же…
-Я понимаю, успокойся. Ты взволнован. Успокойся. Что же…да, мне это понятно. Но что же тогда делать?
-Созовите Древо. Пусть Хозяева решают. Но ни в коем случае не поддавайтесь на провокации — войны быть не должно! Что же до меня…я исполню свой долг перед Лесом. И ради бога, уговорите прочих Хозяев не трогать! Мне не хотелось бы причинять вред моим братьям.
-Да будет так. Я выделю тебе в сопровождение группу разведчиков, они проводят тебя до границ Леса. А дальше…это только твой путь. Да и вот она — Эмар указал рукой на Руби — ты уверен что она должна идти с тобой?
-Это ее желание. Она спасла мне жизнь.
-Что же…пусть. Ах да…я бы мог сказать тебе еще кое-что полезное…
-Я весь — внимание.
-В соседней роще зеленый дракон. Его никто не может приручить…но говорят, что они не трогают отмеченных Лесом. Ты мог бы попробовать приручить его сам…
-Дракона?! Но…вы уверены?
-Совершенно. Отмеченного он не тронет…а ну как приручишь? Тебе — ручной дракон, нам — избавление от этой проблемы…
-Ах вот оно как! Впрочем…всяко благодарю. Пожалуй, к дракону я и направлюсь.
-Превосходно! Наши разведчики вас проводят

Приручить дракона — это не тоже самое что приручить какого-то дикого зверя. Приручение дракона — это разговор и бой одновременно. Нужно показать ему себя как равного, достойного. Это испытание силы — силы тела и силы духа. Драконы более чем разумны, разумнее многих людей…вот только признают лишь право сильнейшего. Слабейшие должны умереть.

Райл медленно, с достоинством подходил к дракону. Руби осталась ждать его у эльфов, разумно рассудив что ее присутствие не так уж и важно…и правильно. Это было лишь его испытание. Шаг, другой, третий — опять безумная круговерть.
Эльф подошел к дракону и встал на одно колено — не унижаясь, не признавая его сильнейшим — но высказывая свое уважение. В его голове пророкотал голос дракона:
-Встань, Отмеченный. Ты достоин говорить со мной стоя, раз ты несешь груз своего Знака. Это честь, но честь нелегкая.
Поклонившись, мститель встал.
-Здравствуй, властитель небес. Позволь спросить — почему твой путь пролег через наш Лес? Зачем ты мешаешь здешним эльфам?
Дракон издал низкий горловой звук. Райл готов был поклясться, что это был смех.
-Я…ждал тебя здесь. ВОзможно, для вас это тайна — но драконы способны видеть время…как на ладони. Прошлое, настоящее и будущее для нас равны и едины. Я уже знаю, чем закончиться этот разговор…и все же мне интересно. Я ждал тебя здесь…чтобы сообщить. Время уходит. Война знаков и твоя война, но ты — не тот. Дитя Темной ветви, отмеченный Лесом — первый и последний. Ты не желаешь подчиняться Знаку, пусть и действуешь ему на пользу. Ты — можешь остановить безумие.
-Ни черта не понял, но кажется меня пытаются сделать спасителем мира. Не так чтобы я был совсем против, но скажи-ка мне, мудрое созданье — что же я должен делать?!
-Иди своим путем. Он верен. Только так ты можешь успеть…только так есть шанс.
-Ты меня в могилу сведешь со своими пророчествами…впрочем — ладно. И еще кое-что…я хотел бы доказать тебе свою силу.
-Ты достоин. Я вижу.
-Возможно…но испытание я пройти должен.
Это не бой — это танец. Не убить, смертельно ударив. Не пронзить, воткнув меч в грудь. Не испепелить, кинув испепеляющий сгусток магии. Это не исскуство смерти, но исскуство боя.
Удар, прыжок, поворот, удар, шаг, проскользнул, ударил, прыжок. Пауза.
Медленно обхожу дракона, словно пытаюсь попасть к нему за спину. Шаг…два…три…прыжок! Удар, финт, прыжок…
-Стоп. Ты достоин.
Дракон весь сиял — меч Райла обрезал у него все застарелые чешуйки…только застарелые чешуйки.
-Чего же ты хочешь? Чтобы я пошел с тобой?
-Хм…наверное, нет. Но ты почувствуешь мой зов если это будет надо?
-Твой — да.
-Превосходно. И еще…как тебя зовут? Неудобно вечно называть тебя просто «дракон»…
Дракон ухмыльнулся во всю пасть — Шрагнеруголтенийгортанейлегиоус. Легче стало?
-О черт…хрен с ним, будешь драконом. Что же…Et lectrum, Creet.
-Et lectrum. До встречи.

Райл вернулся к Руби. Она стояла там, где он ее оставил, мелко подпрыгивая на месте от нетерпения
-Ну?! — Отмеченная умудрилась в одном коротком местоимении совместить весь спектр эмоций — Как?!
-Ничего так. Милый старенький дракон прилетел поговорить со мной.
-Приручил?!
-Доказал силу. Я не хочу вести его с собой…это все равно что отнять у него свободу.
-Свободу отнять…экие мы правильные! Мы между прочим мир спасаем! А дракон нам бы…
-Но по первому зову он к нам придет. Я подумал, что кормить его будет затруднительно…впрочем, если хочешь — я возьму его с собой. А когда он проголодается — скормлю ему тебя. Ну как?
-Э…да, пожалуй не стоит отнимать у него свободу. Свобода — это да, важно…

За время пути Райл разговорился со своими проводниками. Один из них — по имени Beseti — рассказал им историю своей Ветви:
-Мы уникальная в своем роде ветвь. Мы не рождены от изначального Древа, мы — листья, отлетевшие от Темной ветви. Наши предки…словом, они предали Лес. Полтысячи эльфов пошли против его интересов, но часть из них поняли, какой грех совершили и чем отдался Лесу их поступок — и дали клятву, что отныне будут ставить Лес превыше всего прочего. Именно поэтому мы назвали нашу ветвь Клятвенной. И эту клятву мы отныне не в силах нарушить…Лес принял нашу клятву. Принял клятву и принял новую Ветвь.

Этот разговор заставил Райла задуматься. Так вот почему Хозяин так быстро с ним согласился…он не мог отказаться. Райл убедил его, что это в интересах Леса, и старик был вынужден согласиться…да уж, повезло, нечего сказать.
За размышлениями Райл незаметно уснул…

Лес. Райл стоял в Лесу — не там, где они поставили лагерь, но в каком — то другом его уголке. Это только для людей Лес одинаков — на деле же он многообразен, словно Астрал, и каждое дерево имеет нечто свое…
Куда идти? Что делать? Непонятно…
И внезапно он услышал доносившуюся из кустов прекрасную песню…

Лунная ночь, древний наш лес,
Где можно рукою достать до небес,
Где вечные звёзды
Сияют на небе холодным огнём,
Где тихо во мраке поём песни мы,
Там, где нет хода посланникам Тьмы,
Где вечную песнь об осенней поре мы поём.
Во мраке — наш дом, в лесу — наша жизнь,
Но тихо мы ночью одни
С тоской вспоминаем поток прошлых лет,
Минувшие славные дни.
Нам голос осенней листвы и огня
Порою бывает милей,
Чем вечные ночи под полной луной,
Таинственный шорох ветвей. (не мое, (С)перто с инета =)))

Он направился на голос, но песнь прервалась так же неожиданно как и началась…

Райл огляделся. Он стоял на ровной поляне…и на другом ее конце был меч. Как неожиданно…впрочем, на этот раз это был Maiavel. И что-то подсказывало Райлу что взять его так просто не получиться.
Шаг, другой, третий…меч не приближался. Райл встал и стал ждать…
Через пару минут из-за дерева вышел демон — тот самый, из прошлого сна. Он издевательски пропел:

Но вновь мир эльфов окутала тьма,
В последний бой мы идём,
И плачет на небе бессмертном луна,
И звёзды во мраке ночном.

Райл вздохнул.
-Поединок?
-Ты должен доказать силу…
Что же…после прошлого сна Райл понял, что классические методы против демона бесполезны…впрочем, поединок с драконом дал ему нечто новое в душе. Неукротимо — яростное…
Прыжок — стороннему наблюдателю могло бы показаться, что Райл взлетел — и заклинание. Из простейших, призыв сущности, призыв Леса.
Демона окутали корни. Некоторое время могло показаться что он повержен — он был весь в коконе из корней — но все оказалось не столь радужно…
Внезапно корни вспыхнули пламенем и опали. Некоторое время Райл и демон смотрели друг на друга, после чего демон покачал головой и сказал:
-Ты не достоин.
И вновь этот удар…его невозможно парировать. Но всегда можно уклониться.
Райл извернулся, словно гибкая ветвь…но ничего не вышло. Меч демона настиг его,и…он проснулся.

Следующий день, на опушке Леса
-На этом месте мы расстаемся. Разведчикам до завершения обучения запрещено выходить за пределы Леса.
-Да, я знаю. Благодарю за сопровождение.
-Это наш долг. Et vectra Ther de eloren dian.
-Et vectra. До встречи.
И Райл вновь пошел дальше. По его Пути…

Шел уже второй день пути, и пустыня Райлу отчаянно надоела. А вот Руби не унывала, у нее нашлось до крайности интересное задание…она допрашивала Райла. Постоянно, без перерывов на сон и еду, не собираясь сдаваться и не делаю ни шагу назад она пыталась вызнать у него — какого черта он не сказал ей что он — в общем-то принц, почему он смотался из Леса коли он там такая важная персона, что, как, где, почему…
Внезапно Райла посетила близкая к гениальности мысль — призвать Руби на язык пару-тройку пчел…с распухшим языком говорить не так-то просто. Однако Руби внезапно замолчала. На полуслове, с открытым ртом и выпученными глазами…Райл посмотрел в ту же сторону и…

На них шла армия. Натуральная такая армия. Судя по отсутствию отличительных знаков — наемники…Интересно, какие шансы что они просто проходят мимо? Если вспомнить, как ему в последнее время везет и куда он направляется — шансы примерно стопроцентные, да. Судьба его любит…
На них полетела стрела. Райл отразил ее, лишь взмахнув рукой — недолгое пребывание в Лесу прибавило ему сил…эх, хорошо-то как!
Упс…в его сторону пролетела целая туча стрел. И прямо на него бежит орда мечников…вот оно — счастье!
Эльф оглянулся

вбок. Руби так и стояла с открытым ртом, явно остановленная чужой магией. Ух ты, у них маг! Интересно, ему хватит ума не пытаться остановить и его? Из рядов врага раздался громкий крик…хм, не хватило. Глупец.

Стоп. Время — подождет. Нужно подготовиться.
Взмах — и вокруг него появился незримый щит, сотканный из ветров. Надолго его не хватит, но вот посмотреть на вихрь из пехотинцев у него получиться…эх, мольберт бы — нарисовать.
Мысль — и луки в руках стрелков обернулись против них самих, отрастив ядовитые шипы. Это же дерево…наивно идти на эльфа с деревянными луками.
Призыв — и дракон уже в пути. Что же…ждем друга.
И наконец, завершающий аккорд…
Райл бросил на землю нечто вроде семян дуба и призвал Лес. Через 5 секунд (впрочем, никто кроме Райла этого не заметил…) саженцы проросли в два здоровых дуба.
Вот теперь можно.

Райл спокойно сел и погрузился в медитацию. Надо бы получше запомнить в сознании эту картину — вихрь из латников…ух, красота!

Приблизительно через час, там же, те же.
Райл открыл глаза. Вокруг валялись (иначе и не скажешь) латники, в весьма интересных положениях. Около него проросло два замечательных дуба — прямо посереди пустыни… энты сделали то, ради чего Лес пробудил их. Руби мирно дрыхла прямо на песке, а около нее сидел дракон, заинтересованно разглядывая окружающую местность.
-Как вижу, наш герой очнулся? — голос Дракона был полон сарказма — И чего же ради ты меня звал? Когда я прилетел, врагов около тебя уже практически не было! Даже закусить не оставил…и дубов как я погляжу тебе Лес накинул, да.
-Хм…разве? Впрочем, это была предосторожность. Чтобы меня убить хватило бы и одного, а после такого магического напряжения мне необходима была медитация. Впрочем, я со-вер-шен-но не помню что я делал…это словно выпало у меня из памяти!
-Склероз? Бывает…а не рано?
-А разве драконам не положено быть мудрыми, добрыми, понимающими…?
-Это всего лишь мифы! А вот я — настоящий дракон, можешь любоваться и записывать все мои несомненно мудрые слова…
-О черт…ладно. А теперь скажи-ка мне, ты что-нибудь знаешь об этих наемниках, о многомудрый дракон?
-Лесть? Это интересно, однако совершенно не действует на меня. Впрочем, кое-что об этих наемниках я тебе могу рассказать. Вот этот — Дракон изящно указал когтем на наемника в дорогой броне, валяющегося чуть в стороне от других — как я слышал — глава одного из лучших отрядов наемников. И у меня нет причин предпологать, что сейчас он попросту решил прогулятся вместе с этими несомненно интересными ребятами. Между прочим, он неплохо сопротивлялся твоей магии — его мне пришлось добить самому.
Райл поморщился — А вот об этом поподробнее. После того как на нас напали я словно потерял сознание…последнее что я помню — это летящие ко мне стрелы…я понял, что не успеваю их отразить, и…все.
-Я и сам не знаю, что это было. Кажется, черезвычайно мощный щит ветров…и что-то еще, непонятное. Даже для меня.
-Замечательно…просто чудесно. Что же, стоит поторопиться. Очень надеюсь, что я найду то что нужно.
-А что тебе нужно? Меч? Или ты ищещь ответ?
Райл удивленно оглянулся на дракона, но тот исчез…черт возьми. Да что же это такое!
Руби открыла глаза, увидела валяющиеся вокруг трупы, оглянулась на Райла…и опять упала. Слабоваты нервы у девочки.
Эльф поднял Руби и совершенно без всякого почтения перекинув через плечо, словно мешок с песком, потащил в глубь пустыни. Куда? А разве есть разница? Кажется, его путь уже определен…

Шаг, другой, третий…опять путь. Что же, есть время и подумать.
Что же это было? Как он мог за те считанные секунды что у него оставались успеть сотворить сложнейшее заклинание, да еще и настолько мощное…щит ветров, способный поднять целый легион латников в воздух! Что же это было…
И еще нечто — чего не почуял даже дракон…но как?! Непонятно. Черт, да что же это! Стоп. Прибыли.
Вокруг по-прежнему была пустыня, однако Райл определенно чувствовал — пришли. Здесь.
Прошло пять минут. Десять. Час…да уж. Ну что же…подождем.
Солнце уже клонилось к закату, Руби опять дрыхла…
Через шесть часов в песке появилась небольшая нора. Песок начал потихоньку сыпаться в нее, но она все не уменьшалась — а наоборот, как ни парадоксально — увеличивалась. Песок сыпался, сыпался, сыпался…Райл непроизвольно закрыл глаза, а когда открыл их — оказался в лесу. Нет, в Лесу…
Совершенно один. Руби поблизости не было.
Что-то эта картина ему напоминает…да это же место из сна! Хм…на этот раз песни не было. И совершенно непонятно, что же это теперь — сон или явь.
Райл пошел вперед. Шаг, другой, третий…
Эльф зашел в небольшую рощицу, и там тропа закончилась. Деревья вокруг росли как-то странно, словно вырисовывая некую непонятную руну.

Райл присел на траву. Интересно, его опять заставят сидеть здесь полдня?
-Нет, зачем же. Здесь время нас подождет, а значит в этом нет смысла. Впрочем, ты научился ценить терпение — а это важно.
Голос раздавался со всех сторон одновременно, не имея четкого источника. Впрочем, сверху он не шел…это надо запомнить.
-Не научившись терпеть, нельзя постигнуть собственной силы. Истинная сила не терпит торопливости.
-Воистину так. Что же…ты здесь. Зачем ты шел сюда? Что ты надеялся увидеть?
-Для начала — своего собеседника…покажись! Мне не удобно говорить с бесплотным духом.
-Значит так? Ну что же…
Из-за дерева вышла эльфийка, облик которой использовал демон. Значит так?
-Это одна из моих аватар. С ней связаны не лучшие воспоминания в моей жизни…и все же я к ней привязан.
-Превосходно. Что же, теперь можно и говорить…как ты догадываешься, я надеялся увидеть Мечи. Хотя бы один из них. Однако — их здесь нет, и я совершенно не понимаю что я здесь делаю и как были связаны мои сны…
-Твои сны — дело рук Леса, — здесь девушка едва заметно усмехнулась — ему необходимо было чтобы ты попал сюда. А единственной приманкой, во имя которой ты был готов ринуться хоть на край света были Мечи. Собственно, Лес не ошибся. Как обычно.
-Превосходно! Ну и зачем меня сюда притащили? Что я должен сделать? Зачем я опять понадобился Лесу, черт подери?!
-И это воспитанный эльф из благородного семейства — Эльфка покачала головой — как же тебя испортили люди…просто ужас! Где твои манеры!
-Вежливость воина — это его сила. Сильный может позволить себе быть грубым. Так что…я жду обьяснений.
Девушка фыркнула — Обьяснений он ждет! Кого ты здесь надеешься напугать? Вся твоя сила здесь — ничто! Я лишь бесплотный дух, и повредить мне — не в твоих силах. И не здесь, мы все же не в твоем мире. И уйти отсюда без моего дозволения ты не можешь…по крайней мере — сейчас.
-Так. Хорошо. Смиренно жду, пока вы соизволите высказать мне то, что мне суждено услышать.
-Уже лучше, но все же чувствуется затаенная язвительность…впрочем, сойдет и так. Итак, начну свой рассказ издалека.

Во время недавней войны со степными варварами произошло нечто непонятное для простых смертных, но исключительно важное для стихий…Отмеченный Огнем Стэй из одного дикого варварского племени (а варвары как известно не способны к магии) в пылу боя, казалось бы, сошел с ума. Сначала он начал бормотать непонятные слова, затем ушел от поля боя, поднял руки, и…внезапно во врагов полетели огненные шары. Это продолжалось минуту, за которую он выжег всех врагов, ни задев не одного союзника, после чего потерял сознание. Сначала Знаки этого не поняли, даже не обратили внимание, никто не понял, кроме Огня.
Ведь в этот момент он вселился в тело варвара…
И так у него созрел план. Он хотел одного — освободиться. Получить тело, которое он смог бы занять навечно, ведь свобода — это единственное что не дано Знакам. Впрочем, в одиночку он не мог его исполнить — и он призвал на помощь остальные Знаки. Согласились все, кроме Леса. О нет, он также как и остальные хотел обрести свободу, но вот незадача — он ее уже обрел и жил в теле некого молодого Мстителя из темной ветви, первого Отмеченного в этой ветви…
Ты, наверное, удивлен? Не веришь мне, ищещь подвох и обман в моих словах? Напрасно. Мне ни к чему обманывать тебя, ибо мне нет дела до того что твориться в вашем мире. Впрочем, я не верно выразился. Сама стихия не может ни в кого вселиться, это совершенно невозможно — будь это так, все леса вашего мира исчезли, и переселились в тебя…в тебе живет одушевленная сущность Леса. И иногда Лес может руководить твоим телом…например, в моменты схватки.
Итак, вернемся к сути дела. План Огня был прост — развязать войну между смертными, войну которой не будет равных, войну в которой Отмеченные сойдутся насмерть…и в моменты схватки примут в себя сущность своей Стихии. И, как видишь, стихии последовательно его воплощают. Не своими руками конечно — лишь отмечая нужных им существ, и тем самым подталкивая их совершать правильные действия…вполне успешно. И так было пока не появился ты…тот самый элемент, вносящий дестабильность. Силен, независим от различных правителей, и главное — в тебе живет сущность Леса. А значит, тобой невозможно управлять…И значит, тебе суждено остановить это. Боги в телах смертных, величайшая в истории война — этому не суждено сбыться. Есть силы и куда выше стихий — они помешают. И ты — их орудие.
-Знаешь…пожалуй, мне не хочется быть чьим-то орудием.
-Никому не хочется. Однако, все мы чье-то орудие, даже если и не сознаем это. Что же…здесь мы расстаемся. Прощай…
-Стой! Но как же…
Однако мир вокруг уже погас, и Райл потерял сознание.

Кто-то говорит, что мир похож на единое древо, из которого растут ветви-кусочки и листья-люди. Кто-то говорит что мир похож на цельный кусок камня — вечный и недвижимый, лишь обрисованный небольшими жилками на своем теле. Кто-то вообще не задумывается над такими сложными вещами, справедливо считая что философия — удел философов, а простым людям не стоит задумываться о всяческих сложных да философских вещах — к чему это, ежели в кошельке пусто, а любимые доспехи может пробить даже гоблин? Для Тогрена этот мир был похож на бутылку эля. Почему? Да потому что в последние годы он забыл о том, что существуют какие-то другие предметы…

Просыпаться под столом — дело весьма неприятное. Однако Тогрен имел громаднейший опыт подобных пробуждений, и посему переносил это вполне спокойно. Тренированный позвоночник превосходно переносил сон в скрюченном состоянии, а мускулистые руки (еще бы, ведь любимая кружка гнома вмещала 5 литров чистейшего эля!) спокойно принимали положение «Где-то под спиной». Итак, пробуждение Тогрена было классическим «послезапойным», то бишь под столом. Опытный бармен, заметив шевеления под столом, предложил гному опохмелиться, однако тот лишь вывернул карманы, показывая их зияющую пустоту, и шатающейся походкой вышел из таверны.
В Грен-Тагале, приграничном городе гномов было 23 таверны, и во всех он был постоянным клиентом. Его отец, один из лучших гномьих кузнецов, был достаточно богат чтобы Тогрен мог позволить себе нигде не работать — и в то же время тратить деньги направо и налево. Да, хорошо же он вчера погулял, ежели у него в кармане не осталось ни копейки денег…
Гном задумчиво почесал голову. В голову не лезло отчаянно никаких мыслей, кроме одной — зайти домой и взять у отца денег, что он и решил сделать.
Дом был недалека — пять минут вялого ковыляния ногами, и Тогрен уже возился с замком (сделанным между прочим его же отцом). Вспомнив через десять минут мучений, что замок надо открывать ключом а не пальцем он все же открыл дверь.
Отец уже был на ногах и что-то ковал. Как, впрочем, и обычно — кузнец был так увлечен своей работой, что порой даже не прерывался на ночь. Собственно, именно поэтому он оставлял без внимания пьяную да разгульную жизнь сына и постоянные исчезновения «в никуда» денег.
-Сынок! — Папа на мгновение отвлекся от наковальни и кивнул сыну. У меня для тебя есть замечательная, восхитительная новость!
Тогрен мысленно застонал. Обычно хорошими эти новости оказывались только для отца…однако, на этот раз все оказалось не так. Все оказалось еще хуже…
-Вчера вечером ко мне заходил Толгар. Ты же знаешь, мы часто с ним общаемся…и я кое о чем с ним договорился. Тебя пристроят в элитный боевой хирд! Мой сын наконец-то станет воином!
Тогрен вновь застонал. На это раз — в голос. Однако отец явно ничего не слышал — или не хотел слышать…
-Это же великая честь! Тем более сейчас, когда гномы собираются на войну с Империей — разве ты не слышал, они предали нас и казнили нашего посла! И главное — тебе не предстоит нудного обучения, учиться ты будешь прямо в бою — идет война, нет времени! Завтра ваш отряд выступает — и ты идешь вместе с ним. Ты понимаешь, какой чести тебя удостоили?
-Превосходно. Если я все правильно понял — меня, безо всякого обучения, собираются послать с лучшим боевым отрядом на многократно превосходящего нас силами врага?
-Да! Теперь ты понял, какая это великая честь?
-Это не честь. Это самоубийство!
Однако споры, уговоры, давление на жалость и прочая ерундистика ни к чему не привели, и на следующий день гном уже был в строю…
-Равняйсь! Смирно! Боевое построение при-нять! К землям Империи шаг-о-о-о-о-о-м марш!
Кое-как встав в строй, Тогрен поплелся за воинами. И все бы ничего — но чертов командир отобрал у него замечательную сумку, полную отборнейшего гномьего эля…ну как же так! Родной мой, любимый, ненаглядный…уууу! За что!

Вечер первого дня пути, на границе разбойничьего леса.
Тогрен был грустен. Тогрен был зол. И самое главное — Тогрен был трезв…
Не, ну как это? Неужели он настолько надоел отцу, что тот решил его попросту угробить?! Черт с ней, с армией — не мог что ли договориться что бы ему оставили эль?! Не может нормальный гном протянуть без эля больше суток…как же они здесь живут? Непонятно…странные они. Трезвеники что ли, как батя? Эх…черт бы из побрал! нет, так больше не может продолжаться! Я должен пойти в палатку к командиру и сказать ему, что я об этом думаю…и забрать, черт возьми, мой эль!
Гном встал и решительно направился к палатке командующего хирдом, расталкивая всех на своем пути. Сбив загораживающего ему вход охранника он увидел Нечто, поразившее его разум и наполнившее дикой, необузданной яростью…
Это гад пил ЕГО эль! Тысяча золотых за бутылку, чистейший вкус и тонкий аромат…да как же так!
-Оооооо, новенький! *ик* Если хочешь — *ик* присоединяйся!
Рыча, словно берсерк, Тогрен подошел к командиру
-Ты тихо, не волнуйся *ик*! Тут вон, еще осталось…две бутылки *ик*. Ну не положено тебе, надобно *ик* изымать, не пропадать же проду…
Гном его уже не слышал. Взяв с земли грозное оружие — пустую бутылку — он замахнулся, и бутылка понеслась к широкому командирскому лбу…и попала. Бутылка разлетелась на осколки, а что же до командующего, то он пробормотал «Эк ты зол, братец», и упал. Уснул…

Выйдя из палатки (по пути повторно сбив охранника), Тогрен задумался. Не, так больше продолжаться не может! Отсюда нужно бежать…немедленно! Куда угодно, в любое место где живут разумные существа, за разумные деньги продающие эль…благо взятые с собой деньги у него не изъяли. Бежать! Как можно скорее!
И тайком выбравшись за границу лагеря, Тогрен пошел в сторону Тигриного Озера…впрочем, сам он этого не знал.

Райл размеренно шагал по направлению к Медвежьим Горам. Позади остались долгие размышления на тему «И-что-же-мне-делать-с-этим-всем», ни к чему толком не приведшие. Единственное что он все же понял — войну надо остановить. Любой ценой. И ежели уж начинать, то лучше всего с гномов — вопреки расхожему мнению войну они не любили, и всячески пытались ее избегать. Нет, они не трусили, войны гномов не знают страха — им попросту было лень воевать. Как они любят говорить — камень и сам с места сдвинется, ежели достаточно времени пройдет. Впрочем, некоторые злые и язвительные личности (к которым мы с вами не имеем никакого отношения!) говорят что иные камни могут и в пыль рассыпаться, пока время будет идти. Впрочем, не заметно чтобы гномы обращали на это хоть какое-нибудь внимание…

Итак, Райл уже второй день шел к Медвежьим Горам, и долгая дорога изрядно ему надоела. Нет, в его бытность наемником (а этот период его жизни кажется окончен…) он порой месяцами не возвращался в город, и все же…все, стоп, привал!
Последнюю фразу эльф сказал вслух. Руби тут же уселась на землю, словно бы только этого и ждала.
-Знаешь, я подумал…
-Да, это порой бывает полезно — Руби бесцеремонно перебила Райла
-Да, пожалуй. Но помолчи пока я не закончу, иначе я заткну тебя магически. Так вот, нам необходимо попасть в город гномов — но как мы это сделаем, ежели они не пускают туда людей? Значит, нам нужен гном…Руби, ты меня слушаешь?
-А? Да, конечно… — Руби напряженно приглядывалась к чему-то на горизонте
-Хорошо. Так вот, нам нужен гном. Но где мы его возьмем? Из Астрала вытянем за ноги? Причем этот гном должен хотя бы чуть-чуть…Руби! Ты меня будешь слушать?!
-Да-да, вот только чуть позже. Подожди.
-Да что же ты такое там высматриваешь?
-А? Да там разбойники какого-то гнома грабят…
-Гнома? И ты молчала?!
-А что тебе до того гнома, мало ли кого тут грабят?
-Ты безнадежна. Он еще жив?
-Хм…ну почти. Ух ты, они хотят отрезать ему палец!
-Бегом к этом недорослю! Если он умрет — искать нам гномов еще с месяц…

Вы часто задумываетесь о смысле жизни? А трезвым? Вот, другое дело. Так вот, случалось ли вам хоть раз задумываться о несправедливости жизни, когда у вас и близких вам существ все в порядке? А радоваться тому, как прекрасна жизнь когда все паршиво? Не? А ведь и паршиво кому-то бывает когда у вас все в ажуре, и кто-то вполне может радоваться жизни когда вас избивают в переулке…так я к чему веду. Наши суждения зациклены исключительно на себе, любимом, на своих проблемах и радостях, а прочие же люди нам до кучи…что? Упал самолет? 40 человек погибли? Какая жалость…пойду-ка я перекушу.

Вот и Тогрен был целиком зациклен на своих проблемах. Он хотел пить, есть, еще раз пить, еще три раза пить, потом снова есть — и так до бесконечности…а еще ему в последнее время захотелось сесть и умереть. Потому что ежели в раю не подают эль, то какой это к чертям рай!
Duk groden nek, to razel groden nek, et radga groden nek! Duk hiza neithen…
Гном шел и бормотал проклятья на родном языке. Он уже подходил к самым ярким выражениям, как вдруг раздался голос:
-Сдавайся, гном, и не убьем тебя — только обрежем бороду! Отдай нам оружие и деньги, и мы тебя отпустим!
-Ага, щаз! Знаешь что я тебе скажу? Так вот, слушай…
Гном выдал пятиминутную матерную речь, в которой цензурным осталось лишь слово «так вот»
-…так вот ты, *** ***, засунь свое *** в ***, и вали так ***. А то я тебе твое *** топором *** *** отрублю!
Тирада закончилась. Лес замолк. Прошла минута, две, и наконец…
-Ты эта…слышь, гном, ты же себе смертный приговор подписал. Мы же эта, пытать тебя будем, медленно убивать, да.
-*** *** *** *** ***…
-ЧТО?! Ребята, оглушите его и свяжите, но не убивайте! Я сам его убью…медленно.
-Бу-га-га-га-га…ну попробуй!
С деревьев, словно кошки, спрыгнули разбойники.
-Ну че, я тип предупреждал! Прощай, мужик, здравствуй баба!
Гном шустро выхватил топор из-за пояса и метнул его акурат в пах тому разбойнику, что стоял посередине…
-ААААААААААААААААААААААААААААААААААААААА! Карлик чертов, ты за это заплатишь!
-Да ты *** бей *** а не распинайся тут!
Разбойники бросились на гнома и за пару секунд повязали бедолагу. Главный разбойник (или разбойница? К сожалению, с этого места автор не может точно сказать) шипящим голосом расписывал гному мучения, которые ему предстоят:
С-с-с-с-с-начала я отрежу тебе пальц-с-с-с-ы, затем — твой ***, после стану срезать кожу, потихоньку, по чуть-чуть. А пока что…начинайте отрезать пальцы.
-Ха! Болтать — вот и все на что ты горазда! Давай, девка, командуй своими придурками!
Тогрен совершенно ясно понимал, что он сейчас умрет — однако ни предстоящие пытки, ни смерть почему-то не вызывали у него особого ужаса. Словно бы это все будет не с ним, а с каким-то другим, посторонним существом…
Разбойник занес над его пальцем нож, и…упал. Из его спины торчала стрела с красно-зеленым оперением. Мститель, вот тебе на! Однако порадоваться не удалось — кто-то из разбойников ударил Тогрена палицей по голове, и он потерял сознание.

Рзбойники. Их всего пятеро? Ха, да ведь это даже не интересно! Я жажду боя, только бой может будоражить меня, только бой дает мне это тело!
Выстрел — и разбойник пытавшийся отрезать гному палец упал замертво. Лук — оружие трусов, но гном должен выжить.
Лук — за спину, мечи — в руки. Шаг, два, прыжок, мельница — двое разбойников упали, изрубленные в мелкие кусочки. Осталось двое. Этот, что лежит на земле…он не способен к бою, его мы допросим…стоп, а что делает другой?!
Один из разбойников незаметно зашел Руби за спину и приставил к шее кинжал. Она попыталась вывернуться, но вдруг с дерева спрыгнули еще двое разбойников.
-Сдавайся, или я разрежу твоей девке горло! Бросай мечи на землю, или…
Сущность лихорадочно искала выход из ситуации. Она должна выжить, это тело не даст ей умереть, но что же делать? Моя мощь слишком велика, чтобы размазать троих разбойников не задев ветку…и как на зло — у них в руках нет никакого дерева, а ветви не успеют придушить всех троих…
Внезапно Руби словно на мгновение потеряла сознание и пришла в себя. Однако в ее глазах застыл лед…
-Ааааарррррргххх…ша!
Руби выкрикнула нечто непонятное, и ее враги упали, замурованные в лед…и она вновь потеряла сознание.
Как и Райл.

Вот представьте себе такую ситуацию: вам, совершенно неумеющему играть в дартс, не обладающему избыточной меткостью и прочими талантами в этой области всунули дротик в руку и поставили к доске. Трясущимися руками (ибо промахнуться отчаянно не хочется) вы бросаете эту чертову хрень и…попадаете прямо в центр. Все апплодируют, хвалят и требуют срочно повторить трюк — чего вы сделать не можете, ибо это была лишь случайность! Однако сдаваться вы не желаете, о нет! Пытаетесь вспомнить замах, свои эмоции во время броска, движения пальцев и прочее, прочее, прочее…и в результате не попадаете не то что в центр — в саму мишень! Однако и после этого вы не желаете признать, что это была лишь случайность…

Именно в таком положении была Руби. О нет, Райл не пытался допрашивать ее и вызнать, как она это сделала — он умел контролировать свое любопытство — Руби сама себя истязала. На каждой стоянке она упорно вызывала в себе те эмоции, пыталась сотворить НЕЧТО, которое она сама не чувствовала — но все напрасно. Те способности исчезли, словно бы их и не было — однако она не желала верить, что это навсегда. И вновь и вновь, при каждом удобном случае, пыталасб пробудить в себе эти возможности…

Гном уже третий день практически не приходил в сознание — ему изрядно досталось от разбойников — и это весьма беспокоило Райла. Левитируя тело гнома магией (Сила Леса в нем изрядно усилил его магический потенциал), он переодически пытался исцелить его магией — и это постепенно помогало. Время от времени эльф пытался установить прямой контакт с Лесом, однако результаты пока не слишком впечатляли — что, впрочем, не слишком беспокоило Райла. Он умел терпеть.
И вот наконец вдалеке показались Медвежьи Горы. Райл всегда считал, что рассказы об их размерах — всего лишь перувеличения бардов, однако он ошибался. Эти горы были действительно ОЧЕНЬ большие.
«Да уж…не представляю, как мы будем преодолевать их без помощи гнома…черт, с этим пеньком определенно надо что-то делать! Пока нон без сознания — проход через горы нам не найти…»
Что верно — то верно. Нет, пройти мимо гор — допустим к портовому городу — они вполне могут, а вот найти подземный гномий город…нереально. Посему Райл всеми сиами пытался привести в чувство гнома, переодически пытаясь подключать к этому делу Руби — а ну как получиться? Кто ее знает…

Уже на подходе к горам гном-таки пришел в сознание…ну почти. Во всяком случае идти пешком он не мог (а может и не хотел, кто его знает), однако указывать дорогу ему это не мешало, и вскоре Райл понял, что он не ошибся…
Самом он эту дорогуне нашел бы, это точно. Тоненькая тропинка петляла между скал, то протягиваясь над самым обрывом, то резко скатываясь в обрыв. Впрочем Райл, не слишком беспокоясь такими неудобствами, просто протягивал по указанному маршруту тропу из воздуха — родная стихия Леса мало чем могла помочь в этом случае. И, как ни странно, практически не чувствовал затрат энергии…эта новая сила определенно ему нравилась!
-Стой, кто идет! — Неожиданно прозвучавший голос оторвал Райла от раздумий. Хм..странно, он и не замечает входа в гномий город!
-Дык я это, Тогрен, и дружки мои. Тебе че, совсем глаза землей присыпало? Своих не узнаешь!
-Тогрен? — явно удивившись, спросил страж — Дык ты же вроде в армии, тебя ж толгаров хирд забрали! Какого…
-Dun mogren too hrolley. Krites no hrigen. Cra dolen flot — Тогрен неожиданно перешел на гномий. Однако…
-Dolen?! Hen groven, Togren, no fen prudged!
-Abuyz, krites jo hrinted, hen flected Naza.
-Lond hrited. Можете заходить, все нормально! — Последнюю фразу стражник сказал, обращаясь уже ко всем.
-Что это было, какого черта вы разговаривали на гномьем?! — спросил эльф
-Эм…это была небольшая проверка, чтобы установить что я — это я. Да, так, наверное.
Райл ни на грош ему не поверил, однако выбора у него не было — оставалось только поверить на слово. В конце — концов других знакомых в гномьем городе у него не было, а как-то добраться до «сильных мира сего» ему было необходимо. Ну не штурмовать же их дворец блин!
Грен-Тагал был великолепен — особенно богатый район. Великолепнейшие дома, фонтаны (Интересно, как же они это устроили…магия?) и венец всего — дворец. Это воистину шедевр гномьего исскуства! Все же одна из резиденций Толгара, а для него стараются все сооружать по высшему разряду — и не потому что он повелитель гномов, но потому что в народе его любят и уважают…воистину, подобный почет дорогого стоит.
Райл повернулся к гному и сказал:
-Итак, куда же мы дальше направимся? Я могу остановиться у тебя или у вас не слишком много места?
-Да не, можешь конечно! У нас большой дом, папаша богато живет, и полдома свобно…не, ну и нахрен ему такой дом?!
-Благодарю — Как-то незаметно в Райле вновь начали просыпаться эльфийсие манеры. Город что-ли на него так действует? — Ну что, пошли?
-Ну да, потопали…ты только это, хрень-то свою магическую сними, неудобно блин как инвалиду типа!
-Симулянт хренов. А раньше чего не сказал?
-Дык…а чего мне, охота что ли ноги по горам ломать? А тебе то и не в напряг, так что ж, я дурак что ли…?
Так, за небольшой (впрочем, грозящей перейти в членовредительство — для восстановления справедливости так сказать…) перепалкой они подошли к дому. На пороге Тогрен задумался…как жеж объяснять отцу неожиданный возврат? а еще и в такой компании…а, будь что будет!
Гном с пинка открыл дверь…и так и застыл с вытянутой ногой. В комнате, в любимом кресле отца сидел Толгар и с задумчивым видом разглядывал Тогрена.
-Ну-с? И что же это значит? Дезертировал из армии, привел в город неизвестно кого да еще и врываешься в собственную квартиру столь непочтительным образом? Впрочем, сейчас это уже не важно…пришла беда. Большая беда…

-Что значит — сошли с ума? — Недоумению Райла не было предела.
-Хм…собственно, так и сошли. А вы вообще кто такой, чтобы вмешиваться в наш разговор?
-Можешь считать меня спасителем этого мира и персонально Тогрена. Поверьте, я не хотел вас оскорбить — однако у нас совершенно нет времени на вежливость и пустые споры. В общем, дело обстоит так…
За пять минут Райл вкратце пересказал сюжет увлекательной постановки «Захват зело злобными богами мира, часть первая». Однако…не было слишком заметно, чтобы гном удивился. Либо он очень хорошо скрывает свои эмоции…
-Я это подозревал, по некоторым волнениям Астрала. Известно тебе или нет, но я весьма неплохой маг…
«Угу, и жутко скромный» — подумал Райл
-…И понять, что это значит, для меня было не слишком сложно. Впрочем, подробности были мне неизвестны. И…я не знаю, что делать.
-Как что?! — Райл был попросту возмущен — Останавить войска гномов, вести переговоры с прочими расами, действовать в конце-концов!
-Действовать… — Толгар грустно усмехнулся — ну да. Ты думаешь, я не пытался?! Однако варвары с магами меня и слушать не желают, мои же собственные войска охватило безумие. Они сказали, чтоим явился бог и он одарил их Силой, и повелел идти крушить своих врагов — то есть Империю. Вот только это благословение сильно смахивает на берксерство…Раньше я посоветовал бы тебе идти в храм — молиться. Теперь…теперь я не знаю что делать. Боги разожгли эту войну, и лишь им под силу ее остановить. Лишь богам…
-Богам…да, они могут остановить. Даже одному… — Последние слова Райл проговаривал уже на ходу и себе под нос
-Стой, ты куда!
-К богам, черт подери! У вас здесь есть высшие астральные маги?
-Кроме меня — еще двое! Да куда же ты…
-Если через час соберешь их в доме — у нас еще есть шанс на спасение. Если нет…можешь молиться кому угодно.
Больше не задавая вопросов, Толгар просто кивнул и быстро пошел в глубь города. А Мститель вернулся в дом и прогрузился в глубокую медитацию…

-Все готово. Ну…мы ждем указаний.
Вынырнув из состояния медитации, Райл задумчиво оглядел приведенных Толгаром астральщиков. Да…кажется, действительно Высшие. Что же, троих должно хватить.
-Вы, втроем, становитесь в кольцо. Объединяете силы. В центр встаю я, после этого вы начинаете стандартный ритуал передачи в Астрал мыслепотоков с повышенной мощностью. Однако вместо мыслепотоков передавайте немного маны — но с достаточно высокой скоростью. «Прицепившись» к этой мане и впитывая ее в себя, я смогу попасть в Астрал. Вопросы?
-Ты сошел с ума?
-Вопросов нет, приступайте
-Райл, я все понимаю, но…это бесполезно. Ты понимаешь — бес-по-лез-но! Астрал — это пространство чистой мысли и энергии, существам из плоти и крови там — не место! Ты попросту растворишься!
-Я знаю, что делаю. Есть некоторые…объстоятельства. По-видимому Астралу придется принять еще одно живое существо.
-Еще одно?! Что это значит?
-Не важно. Давайте уже, время убывает! Мы не можем позволить себе споры, это для нас — роскошь!
Пожимая плечами и что-то бурча между собой (на гномьем блин…ни капли вежливости к идущему на смерть!) маги объеденились в круг и начали ритуал. Страшно, черт возьми! И ведь даже к Лесу не обратиться…в его положении это смахивает на разговоры с самим собой. Мда…печально. Весьма. А жить-то хочется…
Однако, деваться некуда — особого выбора у него не было. Умереть сейчас или умереть потом…не, ну так хотя бы шанс есть! Стоп, а вот это уже точно разговоры с собой.
Куда-то в пустоту потянулась тоненькая струйка маны. РАйл потянулся к ней всем своим существом, слился с ней, и…
Пустота. Она захватила мир, вокруг — ничего кроме пустоты!
Затем — луч света. Возникла надежда — а ну как не все потеряно? Однако, раздразнив его надеждой, тот исчез.
После был какой-то звук. Назойливый и злобный, словно жужжащий над ухом комар, он вызывал стойкое раздражение — однако деться от него было некуда. Но и он куда-то исчез.
Это чем-то походило на изощренную пытку. Неужели таково посмертие тех, кто выступил проти богов? Неужели эти мучения — навсегда?
Впрочем, нет. Пытка — это всегда боль. У Райла же все это вызывало лишь легкую досаду.
Впрочем, было и то, что причиняло Боль. Боги..теперь их не остановить. Нет, этого нельзя допустить, никак нельзя! Раз он в сознании, раз есть цельная Мысль — значит, он еще не побежден! Стоп.
Почувствовать тело. Почувствовать мир вокруг. Очнуться и понять — что вокруг. Очнуться и пойти вперед — к новому осознанию. Очнуться…и победить.
Внезапно эльф почувствовал тело и рывком встал — впрочем, тут же упав. Открыл глаза, и…
Он лежал среди травы в поле. Поблизости — какой-то лес, по-видимому хуманусов (Хотя как тут поймешь — это же Астрал…скорее всего), с другой стороны вдалеке виднеется дорога.
«Ну наконец-то ты очнулся. Я уж думал — не выдержишь…но ничего. Хотя хилые вы, конечно. Впрочем, ты выше своих сородичей. Они — не прошли. Упали. Ты — выстоял. Однако это еще ничего не значит — я тебе помогал.
Голос звучал прямо у Райла в голове. Он хотел удивиться…но не мог. По-видимому, от недостатка сил организм забыл про эмоции…
«Ах да, я же не вернул тебе эмоциональную матрицу. Наслаждайся!»
И тут на него нахлынул поток чувств. Удивление? Растеряность? Страх? Радость? Все смешалось…и его хватило лишь на один вопрос. Ответ на который он, впрочем, знал…однако это свойственно существам, обремененным эмоциями.
«Кто ты?»
Все вдруг взоралось смехом. Не в голове — но вокруг. Словно бы каждая травинка смеялась.
«Кто я? Ты ведь и сам давно уже это знаешь…пусть и не осознал меня. Скажи же это!»
«Ты — Лес…» — подумал Райл…и вновь потерял сознание.

Очнулся эльф в какой-то комнате. Все вокруг…такое ощущение, что это было собрано по кусочкам, выдернутым из его мира.
«А что ты хочешь! Понимаешь ли, сюда редко попадают цельные детали интерьера — а вот отдельные предметы — сколько угодно. Вот и приходиться как-то осваиваться…»
Райл поморщился. Ну никак он не мог привыкнуть, к тому что кто-то бесцеремонно шарит в его голове.
«Где мы? И почему в моем мире ты не проявлялся, столь внезапно пробудившись здесь?»
«Мы? В моем личном астральном пространстве. Поняв, что ты затеял, я закинул нас сюда — единственное место, где боги не могут нас достать. Из этого следует и ответ на твой второй вопрос. В твоем мире я не мог проявитсья. Здесь — могу.»
«Ага, замечательно. Тогда следующий вопрос — какого фига ты защищаешь меня от богов? Ты, вроде бы как, сам часть этой братии…солидарность что ли должна быть. Одно дело делаете…»
«Хе-хе…вот тут ты ошибся. Я — не бог. Я — его..скажем так, представитель. Причем — разжалованный. Застряв в твоем теле, я автоматически был им отвержен. И к богам я не питаю никакой любви…
Ты знаешь, откуда я взялся? Мою душу, еще до моего рождения изъяли из тела и накачали необходимым для богов содержимым. Я подчинялся им, потому что не знал иного. Я вообще практически ничего не знал — и в то же время знал все. И вот, вселившись в твое тело в результате какой-то ошибки в отлаженном механизме, я уидел иное. Я увидел мир, мир смертных…ты бы знал, как это прекрасно! Вы просто не можете оценить всю прелесть того, что дано вам Творцом и чего лишился я. Эх…глупцы!»
Райл задумался. Значит…значит, сила Леса остается при нем, да еще и поможет ему действовать против богов! Уже неплохо, но…знать бы еще, как…черт подери. Мда…ему надо серьезно обдумать все это.

«Хм…вот значит как. То есть — ты поможешь мне в борьбе против богов?»
Нечто…назовем это Сущностью — хмыкнуло: «А у меня есть выбор? Видишь ли, я уже часть тебя, и мне никуда от тебя не деться…собственно, как и тебе от меня. Однако учти — я всеми силами буду тебя отговаривать, пусть и зная, что это бесполезно. Жить-то мне хочется, я не такой сумасшедший камикадзе — спаситель мира как ты. А ежели ты умрешь…словом, мне будет не весело.Впрочем, хочу тебя обрадовать — в Астрале смерти в прямом понимании этого слова не существует. Однако боги вполне могут стереть твою материальную оболочку, и тогда ты не сможешь ни причинить им хоть какой-то вред, ни выбраться назад, в свой мир.»
«Чудесно. Вот только…объясни мне, что такое астрал? Как ты это понимаешь. Ведь боги наверняка вложили в тебя это знание!»
«Астрал? Это что-то вроде бы…хранилища информации и энергии.Часть мы получаем через отмеченных, часть скидывают сюда маги — чтобы подглядеть нужную для них информацию. Что-то вроде бы обмена…впрочем, такая функция не планировалась. Просто при передаче материи (а информация — это особый тип материи) в Астрал создается небольшой канал, через который достаточно искушенные маги могут вытащить нужные сведения — чем они и пользуются.»
«Ага. Превосходно. Тогда второй вопрос, вполне очевидный — какого дьявола тут делает моя физическая оболочка? Это же не энергия, и не информация…»
«Подумай немножко головой. Откуда, например, взялась та кровать на которой ты пролеживаешь свою задницу? А ниоткуда, это всего лишь информационный слепок объекта! Следовательно, твое тело…»
«Угум-с, понял. А где же мое физическое тело?»
«Растворилось. Впрочем, отставить панику — ежели ты вернешься в материальный мир, то оно воплотитсья по своему информационному слепку. Кстати, в отсутствии тела есть и свои плюсы — например, здесь твои магические способности стократ выше. Попробуй колдануть что-нить…ну например — призови небольшой ветерок.»
«Да легко!» — Райл забормотал что-то себе под нос, парралельно делая какие-то пасы руками.
«Это что еще за шаманство? Здесь такое не прокатит! Не забывай, что твоего тела не существует, а значит не существует и производимых им действий. Чувствуешь логику?»
«Я чувствую бред! Как мне по-твоему колдовать иначе?»
«Мыслью, твою мать! Нет, все-таки я определенно переоценил тебя..,»

«Хм…вот значит как. То есть — ты поможешь мне в борьбе против богов?»
Нечто…назовем это Сущностью — хмыкнуло: «А у меня есть выбор? Видишь ли, я уже часть тебя, и мне никуда от тебя не деться…собственно, как и тебе от меня. Однако учти — я всеми силами буду тебя отговаривать, пусть и зная, что это бесполезно. Жить-то мне хочется, я не такой сумасшедший камикадзе — спаситель мира как ты. А ежели ты умрешь…словом, мне будет не весело.Впрочем, хочу тебя обрадовать — в Астрале смерти в прямом понимании этого слова не существует. Однако боги вполне могут стереть твою материальную оболочку, и тогда ты не сможешь ни причинить им хоть какой-то вред, ни выбраться назад, в свой мир.»
«Чудесно. Вот только…объясни мне, что такое астрал? Как ты это понимаешь. Ведь боги наверняка вложили в тебя это знание!»
«Астрал? Это что-то вроде бы…хранилища информации и энергии.Часть мы получаем через отмеченных, часть скидывают сюда маги — чтобы подглядеть нужную для них информацию. Что-то вроде бы обмена…впрочем, такая функция не планировалась. Просто при передаче материи (а информация — это особый тип материи) в Астрал создается небольшой канал, через который достаточно искушенные маги могут вытащить нужные сведения — чем они и пользуются.»
«Ага. Превосходно. Тогда второй вопрос, вполне очевидный — какого дьявола тут делает моя физическая оболочка? Это же не энергия, и не информация…»
«Подумай немножко головой. Откуда, например, взялась та кровать на которой ты пролеживаешь свою задницу? А ниоткуда, это всего лишь информационный слепок объекта! Следовательно, твое тело…»
«Угум-с, понял. А где же мое физическое тело?»
«Растворилось. Впрочем, отставить панику — ежели ты вернешься в материальный мир, то оно воплотитсья по своему информационному слепку. Кстати, в отсутствии тела есть и свои плюсы — например, здесь твои магические способности стократ выше. Попробуй колдануть что-нить…ну например — призови небольшой ветерок.»
«Да легко!» — Райл забормотал что-то себе под нос, парралельно делая какие-то пасы руками.
«Это что еще за шаманство? Здесь такое не прокатит! Не забывай, что твоего тела не существует, а значит не существует и производимых им действий. Чувствуешь логику?»
«Я чувствую бред! Как мне по-твоему колдовать иначе?»
«Мыслью, твою мать! Нет, все-таки я определенно переоценил тебя…мде. Ладно, будем учиться!
Магия, друг мой — это не какой-то механический порядок действий, это — определенный порядок мыслеобразов (в основном — не воспринимаемых твоим сознанием), отсылаемый в Астрал и вызывающий соответственную реакцию. Твои же действия лишь вызывают определенные ассоциации, вызывающие определенную реакцию в обычном мире. Кстати, именно поэтому боги столь слабо могут воздействовать на мир — они не имеют сознания. Их мышление протекает на совершенно другом уровне»
«Как? Невозможно, чтобы существа столь высокого уровня не обладали разумом! Да и возможность управления магией мысленно выглядит весьма…сомнительно. Как мысли могут влиять на окружающий мир?»
«Ну да. А влиять на мир при помощи звуковых вибраций — верх логики! Влияет не мысль, влияет Астрал. Сама по себе мысль всего лишь проецируется в Астрал и пользуется сбоями в его структуре. Боги же — вовсе не велики. Нет, они очень сильны — но ничего больше. Эти…существа — всего лишь энергетические вампиры, питающиеся вашей верой и энергией Астрала. И мир создали вовсе не они, а незнамо кто в древние времена»
«Чудесно! То есть, всю свою разумную жизнь поклоняясь Лесу, я не более чем подкармливал его своей энергией?»
«Ага. Равно как и все эльфы…»
«Окей. Тогда объясни мне вот что…ежели боги не помогают нам, то откуда берется сила Отмеченных?»
«Ну это совсем просто. Чтобы получать в Астрал дополнительную информацию и энергию, они накладывают на людей особую метку, изменяющую канал связи с Астралом. В результате он автоматизируется, самостоятельно снимая инфообразы окружающих предметов и отсылая энергию в Астрал. Это расширяет канал связи с Астралом, и соответственно — увеличивает колличество получаемой магоэнергии (необходимой для проецирования мыслей в Астрал). А переодически «падающая» из Астрала информация вызывает видения. Иногда это видения будущего — ведь в Астрале время едино, и нет понятия прошлого — будущего. Одно большое настоящее…»
«Твою мать! То есть — это просто побочный эффект, а боги вовсе и не собирались нам помогать?»
«Эврика! Ты допер до той самой мысли, которую я уже черти сколько пытаюсь тебе втемяшить. Вы для богов — скот. Они ухаживают за вами — чтоб не померли, следят чтоб вы друг друга не перебили и попутно мешают вам выйти с пастбища, из под надзора пастуха. Кстати, ты теперь — нарушитель. Пусть прежде подобных случаев и не было, но я догадываюсь, что боги с тобой сделают…»
«Круто. Значит, в физический мир мне спускаться нельзя?»
«Пока не освоишь истинную магию. Ну а там…а там посмотрим. В принципе, есть некоторые поля, создающие помехи для действий богов — но не будешь же ты вечно ходить под подобным защитным пологом. Значит, до твоего выхода в физический мир нам надо продумать три вещи: как защититься от богов, как предотвратить бойню, и как побить…да, как ни странно — богов!»
«Освоился, хохмить пытаешься блин…так, ладно, если с первыми двумя пунктами нам поможет расправиться магия, то что будем делать с третьим? Боги — они ж это…не котята. Тоже магией?»
«Не. В той части Астрала, где обитают боги, коннект с сетью такой сильный, что она не будет реагировать на твои мыслепотоки — слишком много энергии там протекает, и твои колебания попросту не будут замечены. Тут нужно нечто иное…скорее физическое оружие, точнее — его инфообраз. Плюс — физическая же защита. Не имея возможности задавить тебя чистой магией, боги могут например создать в Астрале гору, которая упадет на тебя. Весело?
«Куда уж веселее…блин. Рано мне пока с богами тягаться.»
«Ну вот. Так что обучайся под моим чутким руководством, и тихо радуйся, что в Астрале можно забить на время.»

«Лады. С чего начнем?»
«Для начала — попробуй кастануть что-нить мысленно. Хотя бы тот же ветерок»
«Как?!»
«Интуитивно блин! Скорее всего ничего не получиться, но попробовать необходимо!»
«Класс. Сделай то не знаю что…блин. Я в восторге!»
Райл напрягся. Блин, и как мне это делать? Стоять с умным лицом и впустую пускать ману? Тьфу блин. Стоп, что там эта Сущность болтала про мыслепотоки и ассоциации? А ежели попробовать так?
Отринув лишние эмоции, эльф погрузился в легкий транс и мысленно воспроизвел свои действия — как бы он это делал в реальности — сканируя свои мысли. Нифига. Тэк-с еще разочек…так, так…вот! Проскользнула, на самой грани сознания!
Вылавливаем «мыслю» за хвост. И что ты есть? Нечто непонятное, мде…ладно. Воспроизводим, запитываем магоэнергией…твою мать!
Вместо легкого ветерка, которому должно было дуть со стороны окна, Райла впечатал в стену ураганный ветер.
«Что это было? Какого…»
Хихикая, Сущность пояснила: «Не, ты практически все правильно сделал. Вот только одного не учел — заклинание-то из нескольких компонентов, а ты вычленил только мыслеобраз ветра. А там еще поддерживающие компоненты, направляющие, ограничивающие…так просто не прокатит. Будем развивать твое маговоспроятие!»
«Как?!»
«Лови!»
Райла опять сдуло потоком ветра. «Что за…?!»
«Тебе нужно определить формирующееся заклинание на лету. А так тебе будет проще…»
«Я ж не умею!»
«Ну дык учись! Я тут тебе не помошник, я все это могу чисто на интуитивном уровне!
Блин. Ну и чего делать? Так, спелы он должен формировать в стороне…ветер был со стороны окна. Значит — глядим магозрением туда.
Опа! Файербол! Прыжок — фух, едва живой…еще и об стену ударился.
«Ты чего делаешь, спалить меня хотел?!»
«Не боись, это был пустой образ — там только форма и направление. Еще разок!»
На этот раз Райл сумел прочувствовать НЕЧТО, летящее к нему, но расшифровать и тем паче остановить…нифига.
Стоп. А если попробовать разогнать сознание? Так-с, ускорим чуток ритм…
Ха. Как медленно летит…а мы на готове. Фиксирую заклинание…так, что это у нас? Ага, формирующая часть, направляющая…а давайте-ка уберем направляющую часть! Выжигаем потоком магоэнергии…готово!
Огненный шар внезапно упал на пол и распался.
«Прекрасно! Запомнил составляющие?»
«Да вроде бы…»
«Ну вот. Теперь вычлени из этого направляющий и ограницивающий образы и приклей их к заклинанию ветра. Как сделаешь — запускай!»
Так. Объединяем мыслеформы…хм, а я их определенно четче чувствую! При желании наверное даже могу изменить…Так ладно, объединили. Ну что…запитываем магоэнергией!»
Со стороны окна подул легкий ветерок. Эльф облегченно вздохнул.
«Ну вот, отлично. А теперь — попробуй воспроизвести в своей памяти защитный спелл и постарайся на этот раз уловить ВСЕ компоненты.»
«Окей»
Опять легкий транс, только на этот раз — вспоминаем защитный полог. Ага, вот оно! И теперь это ощущается не как отдельная мыслеформа, но как переплетенный клубок. Запоминаем…готово!
«Ну и что мы с ним делать будем? Он жеж полуфизический, а значит — бесполезный для этого мира!»
«А мы его и не кастовать будем. Мы его, друже мой, редактировать будем!»
«Я так понял, спрашивать как бесполезно?»
«Однако…я должен сказать тебе — ты очень быстро учишься!»
«Завязывай хохмить, тееб не идет. Да и момент не тот.»
«Окей, я предельно серьезен. Объясняю: ежели ты смог «поймать» плетение, значит ты уже наверняка чувствуешь его составляющие. Так вот — тебе нужно убрать оттуда лишние образы и добавить свои, которые помогут усилить конструкцию. На расход магоэнергии можешь не обращать внимания, твой запас очень высок. Надо просто…представить, как бы ты это делал. Твой мозг — очень умная штука, он сделает все за тебя.»
И опять никаких четких инструкций. Блин, моя «очень умная штука» скоро взорвется! Жаль у Сущности нет физического тела — дать ей в морду! Чтоб не выпендривалась…
«Я все слышу!
Ну так вот, чтоб не выпендривалась…стоп, мечты в сторону — вернемся к магии! Так…ищем у себя в памяти запомненный спелл. Вот он, родименький…раскладываем на составляющие. Нифига себе их тут…и что мне с ними делать? Да я ни одного компонента не понимаю!
«Поясняй, что есть что. Тут куча компонентов и ни одного понятного…»
«Ну смотри. Вот энтот образ — максимальный объем вливаемой магоэнергии. Этот отвечает за типы защиты. Можно поставить хоть все, но тогда тебе будет довольно сложно держать этот полог — несмотря на практически неограниченный запас магоэнергии, будет необходима большая концентрация.»
«Ага, понял. Тады закономерный вопрос — каким типом энергии атакуют боги?»
«В вашем мире любое их энергетическое воздействие преобразуется в физическое, и это им никак не обойти. Однако в Астрале они смогут атаковать тебя как угодно.»
«Веселенько. Ладно, с этим еще разберемся. Что там у нас дальше?»
«Этот мыслеобраз — собственно защита. Его менять бесполезно, он попросту принимает энергию и преобразовывает его в полог согласно указанным другими образами параметрам»
«Ни черта не понимаю. Загрузил ты меня одначе…параметры, образы…ладно, хрен с ними всеми — потом разберусь. Что дальше?»
«Этот образ — дополнительные параметры. С его помощью ты сможешь например прикрутить пологу свойства невидимости. Или — можно научить его пропускать воздух, дабы не задохнуться — впрочем, эту функцию ваши маги добавили»
«Невидимость? Это интересно…ладно, пошли дальше»
«Окей. Этот небольшой образ всего лишь указывает, кастуется ли полог на определенную точку в пространстве или прирепляется к ауре кастовавшего. Первый вариант полезен если надо кого-то или что-то защитить, во всех же прочих случаях применяется первый. А вот это самое интересное. С помощью этого образа можно заставить полог излучать волны, ментально атакующие находящихся поблизости существ. При достаточной мощности они попросту потеряют сознание!»
«Ого! И в чем подвох?»
«Те же что и с прочим — нужна очень высокая концентрация чтобы держать подобный полог. Например — для того чтобы удержать полог с этим свойством и невидимостью (даже без защитных функций) тебе нужно будет погрузиться в легкий транс — то есть ты станешь полностью небоеспособен.»
«Веселенько одначе…мда, ничего грандиозного не соорудишь. Что там еще?»
«Да все в общем-то. Остались еще скрепляющие образы, но они чисто служебные — в них ничего изменить не получиться. Ах да, и придающие форму — там ты и сам легко разберешься»
Ну что…попробуем еще разок. Так…резервуар — побольше, мы магоэнергией не обижены. Типы защиты…допустим физический и ментальный, дабы никто не пытался влезть в мое сознание. Что там еще? Невидимость не надо — обойдемся, а из свойств окромя пропускания воздуха я больше ничего и не знаю. Надо будет сделать на будущее полог невидимости — пригодиться. Тэк-с, а форму сделаем — ровно по телу
Ментальных волн нам не надо, все остальное — тоже к черту…ну, вроде как готово!»
«О, превосходно! Ну…теперь попробуй что ли!»
Уже привычным движением мысли Райл воспроизвел запомненный образ и запитал его энергией. Вокруг него с щелчком (интересно, откуда звук?) появился защитный купол. В общем-то его не было видно, однако свет попадая на него вырисовывал очертания тела.
«Ну чего, проверим» — весело (ого, она уже научился голосом выделять эмоции) сказала Сущность. И, не дожидаясь ответа, магией кинула в него висящий на стене меч.
«Твою мать, ты чего так резко! Страшно жеж, мы его даже не проверили толком — а ты уже мечами кидаешься»
«Ну извини, как умею. Мне такие заморочки как страх неизвестны»
«Весело тебе однако. А вот мне — известны, и очень даже хорошо…ладно, плюнули и забыли. Что там у нас дальше по программе?»
«Здоровый сон. Твой организм на пределе, так что — срочно спать!»
«Эй, подожди, а как же…»
Однако договорить Райл не успел — сознание покинуло его и он упал на заботливо подтянутую Сущностью кровать…

Тем временем, в одном из слоев Астрала…
Попади сюда любой из разумных — неважно, человек то, эльф, или гоблин — он подумал бы, что спит. Ибо окружающий мир больше всего был похож на бредовый, сумасшедший, совершенно невозможный сон…
Мрак. Но мрак не абсолютный, вовсе нет — его пронзают лучи света. Однако, как ни странно, они не дают света миру вокруг себя — лишь усиливают тьму.
Сияние. На первый взгляд — всего лишь безобидная фантазия ваших глаз, кажется, моргнешь — и это пройдет. Но нет, это не фантазия, это — сущность.
Одна из тех неведомых сущностей, что населяют Астрал — одновременно создавая его. Его творцы, его сила, его плоть…

-Пришел Вестник. Опять.
-Неужели…(растерянность, страх)
-Нет, он слишком слаб (насмешка)
-Это его предназначение (тревожность)
-Возможно. Но наше Предназначение — противоположно. Мы — сильнее (уверенность, спокойствие)
-Мы должны созвать Острие (убежденность)
-Если это так необходимо…(неуверенность)
-Необходимо. Эфес ждет нас!

Голоса исчезли, и вновь — лишь тьма…возможно это был лишь сон. Но есть сны, которым стоит поверить.

Верховный совет Леса

Пока Райл мирно спит, а Острие собирает совет — мы с вами подглядим за эльфами, что весьма ожесточенно для детей Леса спорят о весьма неожиданных проблемах…
-Нет! Мы не должны верить этому Отреченному! Мало ли, что он там наговорил — кто знает, что взбрело ему в голову! А может — он и вовсе перекуплен людьми?
-Остынь, Тергрей — Голос эльфа был каменно спокоен — После смерти Фирхара, он — Хозяин Темной ветви. А уж отреченный он или нет — не важно! И, в конце-концов, если уж ты не доверяешь Фиррайлу — доверься Эмару. Ветвь Клятвы оставалась и будет оставаться верной Лесу — а ее Хозяин пока не утратил чутья. К тому же — Райл отмечен. Он попросту обречен действовать во имя Леса…
-Фирхар…да — На лицо Шера наползла тень печали — его смерть — огромная утрата для нас. И это — еще одна причина напасть на людей первыми. Их мастера защиты отказываются подчиняться мне. Они говорят, что править ими будет лишь наследник. А без их мастеров мы не способны дать людям отпор, если они войдут в наш лес.
-Сколько раз повторять тебе, что если мы нападем…
— Да-да, то и нас, и Лес захватят боги! Звучит невероятно, согласись. Столько лет они тихо-мирно следили за нами, помогали нам…да и зачем им это? Мы — лишь смертные, к чему им вселяться в наши тела?
-Замолкните! Дайте мне высказаться!
Вставший с земли эльф был очень стар — даже по меркам долгоживущих. Казалось, что он уже не эльф — дерево. Голос его был сух и лишен эльфьей мелодичности, движенья — неторопливы и уверены. Хранитель Леса взял свое слово.
-Элентары, древнейший народ, всегда побеждавший не числом, но умением, чьими предками мы являемся — был един. Каждый элентар был частью великого Древа — и мысль каждого тут же становилась мыслью всех, слово его было словом Леса, дела его были волей Леса, да. Они были непобедимы…но их время прошло.
Я считал, что мы переняли их единство. Что мы — единое древо. Отсоединение темных пошатнуло во мне эту уверенность, но тогда я решил, что гнилая ветвь срублена — и дерево вновь растет прямо. Но нет…
Сначала вы начали скидывать отдельные листья — Отверженных. Теперь же ваши свары перешли и на Ветви.
Эльф покачал головой. Со стороны это могло бы показаться смешным — но не эльфам. Никто не смел не то что перебить Хранителя — они старались даже не дышать во время его речи.
-Времена меняются, это так. Я стар, и привык к нашему единству…возможно — я просто пытаюсь цепляться корнями за прошлое. А возможно — наше дерево падает.
Задумайтесь! Наша сила всегда была в единстве! Мнение одного — мнение всех! Так отставьте же свары! — Эльф вновь покачал головой, и с нее посыпались листья. — Да…я все сказал. Мое мнение — мы должны остаться и по мере сил помочь Райлу! Я думаю — в его деле ему весьма пригодилась бы помошь наших магов…и сокровище Леса. Я говорю про Maiavel. Вы ведь не забыли о нем?

Добавить комментарий

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *